L'histoire

Hugh Dowding

Hugh Dowding


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Hugh Dowding, fils d'un maître d'école, est né à Moffat, en Écosse, le 24 avril 1882. Il a fait ses études à la Winchester School et à la Royal Military Academy de Woolwich. Il a rejoint la Royal Artillery Garrison, il a servi comme subalterne à Gibraltar, Ceylan et Hong Kong avant de passer six ans en Inde avec des troupes d'artillerie de montagne.

À son retour en Grande-Bretagne, il a appris à voler. Après avoir obtenu sa licence de pilote en décembre 1913, il rejoint le Royal Flying Corps. Il est envoyé en France et en 1915, il est promu commandant de la 16e escadrille.

Après la bataille de la Somme, Dowding se heurte au général Hugh Trenchard, commandant du RFC, à propos de la nécessité de laisser reposer les pilotes épuisés par le service sans escale. En conséquence, Dowding fut renvoyé en Grande-Bretagne et bien que promu au grade de général de brigade, il ne vit plus de service actif pendant la Première Guerre mondiale.

Dowding a maintenant rejoint la Royal Air Force récemment créée et en 1929 a été promu vice-maréchal de l'air et l'année suivante a rejoint le Conseil de l'Air.

En 1933, Dowding est promu maréchal de l'air et fait chevalier l'année suivante. En tant que membre de l'Air Council for Supply and Research, il s'est concentré sur la recherche et le développement et a aidé à préparer la RAF à la guerre. Cela comprenait un concours de conception qui a conduit à la production du Hawker Hurricane et du Supermarine Spitfire. Il a également été chargé d'encourager le développement du radar qui est devenu opérationnel en 1937.

Dowding a pris le commandement du Fighter Command où il a fait valoir que le ministère de l'Air devrait se concentrer sur le développement d'avions pour la défense de la Grande-Bretagne plutôt que sur la production d'une flotte de bombardiers. Conscient que la RAF lutterait contre la Luftwaffe, Dowding a conseillé à Neville Chamberlain d'apaiser Adolf Hitler afin de gagner du temps pour préparer le pays à la guerre.

En 1940, Dowding travailla en étroite collaboration avec le vice-maréchal de l'air Keith Park, commandant du 11e groupe de chasse, pour couvrir l'évacuation de Dunkerque. Bien que Dowding n'ait eu que 200 avions à sa disposition, il a réussi à acquérir la supériorité aérienne sur la Luftwaffe. Cependant, il ne voulait pas sacrifier ses pilotes dans ce qu'il considérait comme une tentative futile d'aider les troupes alliées pendant l'offensive occidentale.

Au cours de la bataille d'Angleterre, Dowding a été critiqué par le vice-maréchal de l'air William Sholto Douglas, chef d'état-major adjoint de l'air, et le vice-maréchal de l'air Trafford Leigh-Mallory, pour ne pas être assez agressif. Douglas a estimé que les chasseurs de la RAF devraient être envoyés à la rencontre des avions allemands avant qu'ils n'atteignent la Grande-Bretagne. Dowding a rejeté cette stratégie comme étant trop dangereuse et a fait valoir qu'elle augmenterait le nombre de pilotes tués.

Dowding a été crédité de la victoire de la bataille d'Angleterre et a reçu le Chevalier Grand-Croix. Son vieil adversaire, Hugh Trenchard, lui a également dit qu'il s'était rendu coupable de l'avoir gravement sous-estimé pendant 26 ans.

Cependant, le maréchal en chef de l'Air Charles Portal, le nouveau chef d'état-major de l'air, était d'accord avec William Sholto Douglas dans le différend sur la tactique et en novembre 1941, et Dowding fut encouragé à se retirer de son poste. Douglas a eu la satisfaction supplémentaire de succéder à Dowding à la tête du Fighter Command.

Dowding est alors envoyé en mission spéciale aux États-Unis pour le ministère de la Production aéronautique avant de prendre sa retraite de la Royal Air Force en juillet 1942. L'année suivante, il est honoré du titre de baronnet.

À sa retraite, il publie De nombreux manoirs (1943), Lynchgate (1945), Douze Légions d'Anges (1946), La magie de Dieu (1946) et L'étoile noire (1951). Hugh Dowding est décédé le 15 février 1970.

Je rappelle au Conseil de l'Air que la dernière estimation qu'ils ont faite de la force nécessaire pour défendre ce pays était de cinquante-deux escadrons, et ma force est maintenant réduite à l'équivalent de trente-six escadrons.

Je dois donc demander que de toute urgence le ministère de l'Air examine et décide quel niveau de force doit être laissé au Fighter Command pour la défense de ce pays, et m'assure que lorsque le niveau sera atteint, non un combattant sera envoyé outre-Manche aussi urgents et insistants que puissent être les appels à l'aide.

Je crois que si une force de chasse adéquate est maintenue dans ce pays, si la flotte reste en place, et si les forces intérieures sont convenablement organisées pour résister à l'invasion, nous devrions être capables de mener la guerre seuls pendant un certain temps, sinon indéfiniment. Mais, si la Force de défense intérieure est drainée dans des tentatives désespérées pour remédier à la situation en France, la défaite en France entraînera la défaite finale, complète et irrémédiable de ce pays.

J'ai eu la visite de l'Air Chief Marshal Sir Hugh Dowding (maintenant Lord Dowding), qui avait été relevé du Fighter Command après la fin de la bataille d'Angleterre. En tant que commandant en chef du Fighter Command, il nous avait bien sûr sauvés et, par là même, je crois, le monde civilisé. Mais comme je l'ai indiqué ailleurs dans ce livre, la Grande-Bretagne s'est comportée comme il semble toujours dans de telles circonstances - elle s'est rapidement retournée et a commencé à critiquer l'homme qui avait été responsable de notre salut. Les petites jalousies parmi les officiers supérieurs de l'Air Force sont malheureusement trop fréquentes, et à cette occasion je crois que de telles jalousies étaient responsables de l'un des exemples les plus déplorables de manque d'appréciation pour un grand Anglais que nous ayons jamais montré. Old "Stuffy" Dowding n'avait pas seulement été le C-in-C. dans l'ensemble de la bataille d'Angleterre proprement dite, mais il avait également été responsable de l'introduction du chasseur à 8 canons et de nombreux développements qui ont rendu cette victoire possible. Il y avait de très bonnes raisons pour qu'il quitte le Fighter Command, mais en apparence, la méthode de son départ était pour le moins malheureuse.

Le traitement du commandant en chef du Fighter Command, Dowding, après qu'il eut remporté la bataille la plus critique pour ce pays depuis Drake, était si atroce qu'il ne supporte guère la description. Il a peut-être fait des erreurs. Ses deux principaux commandants de groupe, Keith Park et Leigh-Mallory, n'étaient pas d'accord sur la tactique ; et il a été avancé qu'il aurait dû leur cogner la tête et les forcer à se conformer à ses propres vues, ou à partir. Au lieu de cela, il les laissa tous les deux se battre comme ils le souhaitaient. Mais toutes les critiques s'estompent devant la victoire remportée sous son commandement suprême. L'histoire selon laquelle, immédiatement après la bataille, il a été limogé par téléphone par le secrétaire d'État, Sir Archibald Sinclair, est fausse. Cela aurait été totalement hors de propos. Au contraire, Sinclair fit venir Dowding pour lui offrir ses félicitations personnelles. Cela, cependant, n'a pas empêché le personnel du siège de Dowding de recevoir l'ordre de quitter leurs bureaux dans les quarante-huit heures, ou le renvoi immédiat de Dowding lui-même.

Après cela, une enquête a été ouverte par le ministère de l'Air, à laquelle Dowding et Keith Park ont ​​été convoqués. Là, ils se sont retrouvés confrontés à un éventail de maréchaux de l'air, dont Leigh-Mallory. Cela ressemblait plus à une cour martiale qu'à une enquête. Dowding, comme c'était son habitude, ne dit rien. Il vient de disparaître. Personne ne soutient maintenant qu'il n'aurait pas dû être relevé de son commandement après la tension épouvantable à laquelle il avait été soumis, ou que Sholto Douglas n'était pas son successeur évident. Ce qui est presque inconcevable, c'est qu'il n'a jamais été nommé maréchal de la Royal Air Force. Quelques années plus tard, il reçut une pairie ; mais à ce moment-là, il avait été oublié.


Hugh Dowding - Histoire

Par Michael Haskew

À l'été 1940, la machine de guerre nazie d'Hitler avait avancé de victoire en victoire, écrasant la Pologne, envahissant la France et les Pays-Bas et éjectant les forces alliées du continent européen à Dunkerque. Le Premier ministre britannique Winston Churchill a juré de résister à l'ennemi jusqu'au bout. Il ne devait pas y avoir de paix négociée avec la Grande-Bretagne. Par conséquent, pour gagner la Seconde Guerre mondiale en Occident, le prochain mouvement offensif logique pour Hitler était l'invasion des îles britanniques.
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Le Führer se tenait sur le rivage du Pas de Calais et scrutait de l'autre côté de la Manche les falaises blanches de Douvres. Il a compris que le succès de l'opération Sea Lion, comme l'invasion a été nommée, dépendait du contrôle de l'air. Sinon, la Royal Navy et l'Air Force britanniques ravageraient la flotte d'invasion dans le détroit de la Manche. Les quatre mois de batailles aériennes menées dans le ciel de l'Angleterre de juillet à octobre 1940, étaient collectivement connus sous le nom de bataille d'Angleterre. La victoire de la Royal Air Force (RAF) a mis fin à la menace d'invasion nazie. Cependant, c'était une chose de près.


Hugh Dowding (1970) est un héros britannique. C'est son encadrement expert du Fighter Command à l'été 1940 qui a permis la victoire britannique contre la Luftwaffe, ou du moins un match nul convaincant qui pourrait être présenté comme une victoire. Il se tient avec Slim et Cunningham comme l'un des trois grands chefs de guerre de 1939-1945 de la Grande-Bretagne. Mais Dowding avait un secret qui a toujours été assez mal à l'aise avec sa stature héroïque. Il était fasciné par presque tous les domaines du «monde caché» et, ce qui est peut-être le plus impressionnant, il n'avait pas peur de le dire en privé, en public, dans la presse et à la radio. En effet, il a une fois terrifié un ministre britannique en déclarant, lors d'un service commémoratif de la bataille d'Angleterre rien de moins, qu'il pouvait "sentir" les esprits de ses "garçons" morts (les pilotes de chasse) autour de lui. Le présent auteur, en règle générale, n'a pas beaucoup de temps pour le spiritisme et les spiritualistes. Mais il avoue un intérêt lorsqu'ils s'aventurent dans le monde des fées et Dowding croyait également aux gens ailés : en effet, il était membre de la Fairy Investigation Society. Profitez de cette courte section d'une interview oubliée depuis longtemps avec Dowding :

En plus d'accepter les témoignages qui disent que les hommes d'autres mondes voyagent à des vitesses fabuleuses à travers des éons d'espace pour atterrir sur notre globe, Lord Dowding est convaincu de l'existence sur terre de petites personnes si petites que, pour la plupart, les êtres humains les négliger. Toujours sur la base de son examen de la preuve, il est convaincu que les lutins élémentaires remplissent des fonctions de base dans le développement des fleurs, le mouvement de l'eau et des fonctions similaires. Ici, il a l'encouragement constant d'un témoin de première main en la personne de sa charmante épouse [photo], qui se souvient clairement de ses rencontres avec des fées à l'époque de son enfance. Ses histoires de jeunesse sur ces rencontres ont tellement alarmé les adultes de sa maison qu'ils ont essayé d'arrêter ses « imaginations » en l'avertissant que, si elle ne tournait pas son attention ailleurs, elle serait tamponnée sur son front et postée à Sir James Barrie, qui savait s'occuper des petites filles qui voyaient des fées. L'effet de cette menace était surprenant mais logique. Après cela, elle rassembla diligemment des morceaux de pain et de gâteau au moment des repas et, aux occasions appropriées, jeta ces offrandes dans des boîtes à piliers comme nourriture pour tous les amis des fées qu'elle pensait devoir attendre à l'intérieur, en route au créateur de Peter Pan. C'est par le spiritisme que Lord Dowding a rencontré sa charmante dame aux cheveux auburn. Ils ont été présentés par une amie commune, la guérisseuse Dorothy Kerin, deux ans après que Lady Dowding, alors veuve d'un pilote du Bomber Command tué en service actif, a vécu un rêve prémonitoire dans lequel elle a vu son futur mari et l'a involontairement appelé par son prénom. Elle était perplexe quant à l'identité de l'étranger qui avait envahi son sommeil, jusqu'à ce que sa mère lui donne un exemplaire de "Many Mansions". Elle y a vu une photographie de l'auteur, l'homme de son rêve. Réincarnationnistes convaincus, les Dowding croient que leur mariage, en 1951, a été le début d'un autre partenariat pour suivre de nombreuses personnes qu'ils ont partagées dans des vies antérieures. Même ceux qui argumentent contre la renaissance admettront qu'avec un tel compagnon qui l'attend, aucun homme n'aurait pu avoir de meilleure raison de rechercher des personnifications terrestres répétées.

Il a eu de la chance que le cabinet de guerre ne sache pas grand-chose de ce côté de Dowding lorsqu'il lui a permis de diriger plusieurs centaines de spitfires et d'ouragans au combat.

Dowding a également écrit deux préfaces pour une autre fée croyante, Daphne Charters. Le premier d'entre eux figurait dans une petite brochure intitulée L'origine, la vie et l'évolution des fées (1951) : Beach n'a pas réussi à le retrouver. Le second était intitulé, Un vrai conte de fées (1956). La qualité de la deuxième préface de Dowding est parfois assez choquante. Prenons, par exemple, ce passage :

Ce qui m'a le plus intrigué, c'est l'origine latine évidente des noms donnés aux différents types de fées et à la plupart de leurs noms personnels. La plupart des racines sont latines, de même que les formes singulières et plurielles se terminant respectivement par -is et -es. Dans mon avant-propos original, j'ai posé la question de savoir si les fées chinoises (par exemple) avaient des noms de type latin similaires ou des noms de forme chinoise. Je viens d'avoir une réponse à cette question. Mme Charters a récemment fait la connaissance de deux fées chinoises et leurs noms sont Perima et Sulic. Perima a une saveur latine distincte à ce sujet. Peut-être que le fait est peut-être, non pas que les fées ont des noms latins, mais que les Romains avaient des noms de fées.

Y a-t-il d'autres exemples où Dowding est parti avec les fées ? drbeachcombing à yahoo DOT com

David Wh, 30 juin 2017 écrit sur un ton correctif (un grand merci à David d'avoir pris ce temps): Premièrement, alors que Sir Hugh Dowding combattait l'Air Council et Churchill pour ne pas affaiblir son RAF Fighter Command sous-effectif et ainsi perdre la future bataille de la Grande-Bretagne, et peut-être de toute la guerre, il n'avait pas le temps pour ses passe-temps personnels. L'intérêt de Dowding pour une vie possible après la mort est né des nombreuses lettres de familles et de proches qui avaient été tués, dont beaucoup sous son commandement. Il se sentait une responsabilité morale de voir une réponse pour eux pendant sa retraite.

Je n'ai pas le temps d'écrire un chapitre à ce sujet, mais ce qui suit est tout à fait incorrect :

Ils ont été présentés par une amie commune, la guérisseuse Dorothy Kerin, deux ans après que Lady Dowding, alors veuve d'un pilote du Bomber Command tué en service actif, a vécu un rêve prémonitoire dans lequel elle a vu son futur mari et l'a involontairement appelé par son prénom. Elle était perplexe quant à l'identité de l'étranger qui avait envahi son sommeil, jusqu'à ce que sa mère lui donne un exemplaire de "Many Mansions". Elle y a vu une photographie de l'auteur, l'homme de son rêve.

Absolument un faux conte de fées!

Mon grand-père, Harry Scott Whiting, avait vu des articles dans la presse vers 1946 sur Lord Dowding et ses enquêtes sur une vie après la mort. Harry commença à écrire une lettre à Lord Dowding pour lui demander s'il pouvait trouver ce qui était arrivé à son fils (mon père), dont le Lancaster avait été porté disparu. Ma mère est entrée (nous vivions à Tunbridge Wells avec mes grands-parents qui attendaient notre maison, Oakgates, que Harry avait construite juste avant la guerre qui avait été réquisitionnée par l'armée en tant que mess des officiers, et qui avait maintenant besoin de réparations) et Harry pensait qu'il y avait pourrait être une meilleure chance d'obtenir une réponse si elle écrivait la lettre. Ma mère a copié la lettre, et quelques jours plus tard, Hugh Dowding a répondu en suggérant que si par hasard elle était à Londres, elle pourrait prendre le thé avec lui dans un club (le United Services Club, Pall Mall) pour discuter de l'affaire concernant son mari et l'équipage de le Lancastre.

Mlle Dorothy Kerrin (que je connaissais bien) est devenue plus tard une amie de la famille.
Si vous avez lu l'autobiographie de ma mère et vérifié vos sources, vous auriez eu les détails d'elle voyant un soldat en uniforme de l'armée (RFC), que nous retrouverons plus tard était Hugh Dowding.

Daphne Charters, une personne très pondérée, que je connaissais aussi très bien. Daphne faisait partie du comité de l'association caritative Beauty without Cruelty de ma mère et organisait les défilés de mode.


Bombardiers ou chasseurs ?

Jusqu'en 1937, la RAF avait souscrit au point de vue conventionnel selon lequel le bombardier était dominant. « Le bombardier passera toujours à travers », avait déclaré le Premier ministre Stanley Baldwin à la Chambre des communes en 1932 et la seule défense, selon l'argument avancé, était d'avoir sa propre flotte de bombardiers comme moyen de dissuasion. « La seule défense est l'infraction, ce qui signifie que vous devez tuer plus de femmes et d'enfants plus rapidement que l'ennemi si vous voulez vous sauver. »

Dowding n'était pas d'accord. Il voulait des combattants. «La meilleure défense du pays est la peur du combattant. Si nous étions forts en combattants, nous ne devrions probablement jamais être attaqués en force…’

Donc le bombardier pourrait ne pas passer si seulement il y avait assez de chasseurs ? Voici un message sympathique à Neville Chamberlain, qui avait été horrifié par la vision de Baldwin du bombardement aérien massif des villes industrielles modernes. Lorsqu'il devint Premier ministre en 1937, Dowding avait un allié clé et la production de chasseurs s'intensifia.

Mais quel genre de combattant ? En 1938, le chef d'état-major adjoint ordonna à Dowding de former neuf escadrons de Defiants. Le Boulton-Paul Defiant de conception nouvelle était un chasseur biplace avec une tourelle lourde à quatre canons au sommet du fuselage, mais sans armement fixe à tir vers l'avant.

Dowding voulait des chasseurs monoplaces rapides avec plusieurs canons à tir vers l'avant. "Vous deviez piloter l'avion à travers le viseur et vous traiter, vous et l'avion, comme un pistolet volant", a expliqué plus tard l'as de la bataille d'Angleterre, Bob Doe. C'était la conception de Dowding au départ : c'était la raison pour laquelle il rejetait le Defiant et équipait son commandement de Spitfires et de Hurricanes.

Son entêtement était tel que seuls deux escadrons étaient équipés de Defiants en 1940. Lorsque l'un d'eux entra en action le 19 juillet, ils perdirent sept des neuf avions lors d'une attaque de chasse allemande. Churchill, qui avait favorisé les Defiants, a admis que Dowding avait eu raison. Cette décision à elle seule – opter pour des Spitfires et des Hurricanes – a probablement fait la différence entre la victoire et la défaite en 1940.

Dans la guerre aérienne, un léger avantage technologique peut être tout - une vitesse supplémentaire de 25 mph, un rayon de braquage plus étroit et plus rapide, huit canons au lieu de quatre, des canons dans les ailes au lieu d'une tourelle. L'obsolescence - en particulier en termes de maniabilité - est la mort dans un combat aérien.

Le Spitfire était probablement le meilleur avion de chasse de son époque. L'Hurricane, avec sa construction plus robuste et son train de roulement à chenilles plus larges, était presque aussi bon. En fait, ils se complétaient. La principale menace pour les deux était le Messerschmitt 109, un chasseur d'une vitesse, d'une maniabilité et d'une puissance de feu comparables, il avait probablement l'avantage sur les Hurricanes, mais était plus égal contre les Spitfires. Dowding a choisi les bonnes armes pour la bataille à venir.


Expliquer la victoire stratégique de Dowding

Pourquoi « Stuffy » Dowding et son Fighter Command ont-ils gagné en 1940 ? Premièrement, Dowding a fonctionné de manière persistante et cohérente au niveau stratégique, il a compris qu'en tant qu'officier de l'air commandant en chef, sa responsabilité était de la stratégie de la défense aérienne. Il s'est engagé à s'assurer que chacun des constituants classiques de la stratégie - les fins, les voies et les moyens, et leurs hypothèses sous-jacentes - avait une intégrité à la fois en soi et, non moins important, en tant que catalyseurs vitaux des autres. Le but était d'expliquer que Dowding avait besoin de moderniser le système de défense aérienne et son infrastructure de soutien pour s'assurer que les voies et moyens étaient suffisamment adaptables pour faire face à des circonstances imprévues, voire imprévues. De plus, Dowding devait s'assurer que la puissance de combat de son commandement - avec ses composantes physiques, morales et conceptuelles - pouvait réussir le combat contre l'ennemi le jour même, chaque fois que ce jour se levait et aussi longtemps qu'il pouvait durer. L'exercice de ces responsabilités par Dowding souligne ce sens stratégique.

Deuxièmement, les décisions majeures de Dowding sur une période de dix ans, y compris son long mandat au conseil de l'air de 1930 à 1936, se sont avérées « assez justes ». Il a réussi ce que l'on peut appeler le test du minimum de regrets. Le stratège qui réussit n'a pas besoin d'enregistrer une performance stratégique sans faille, mais une seule exempte d'erreurs vraiment irrémédiablement fatales. Où que l'on examine les fins, les voies et les moyens de la défense aérienne britannique dans les années 30 et dans les années 40, il ne fait aucun doute que Dowding avait raison, ou suffisamment raison, sur les décisions majeures et sur la manière dont ils devaient être mis en œuvre. Son sens stratégique lui a permis de s'adapter à des circonstances imprévues, car il a assuré que le Fighter Command était solide dans sa structure et son fonctionnement afin que les ajustements opérationnels et tactiques ne compromettent pas ses capacités.

Troisièmement, la victoire britannique en 1940 était le résultat d'un quart de siècle de préparation qui était presque toujours assez bien rythmée pour être un combat compétitif avec la menace existante ou anticipée et son avenir proche. Même pendant la courte durée de vie de la puissance aérienne, le Fighter Command de 1940 a bénéficié d'une longue origine. Dowding, le stratège n'a pas eu à improviser sur de nombreux aspects importants de la capacité de son commandement. Les exceptions comprenaient clairement les tactiques de combat, qui dans la pratique ont été adaptées au niveau de l'escadron, et en ce qui concerne les combats de nuit qui, selon Dowding, ne pouvaient être améliorés que lorsque le radar aéroporté et les avions biplaces appropriés pour le transporter et l'utiliser étaient prêts.

Quatrièmement, Dowding a réussi à préparer une architecture de défense aérienne capable de faire face à une menace aérienne allemande qui a évolué rapidement et a considérablement modifié la qualité et la quantité de la menace tactique et opérationnelle en raison de changements géostratégiques imprévus, certainement imprévisibles. Fighter Command n'a pas été créé, développé, puis affiné pour faire face à une Luftwaffe basée dans le nord de la France. Dans les années 1930, les dirigeants de la RAF avaient envisagé la menace aérienne allemande principalement comme une menace basée en Allemagne, peut-être aux Pays-Bas, et prenant la forme de bombardiers moyens sans protection de chasseur monoplace. La bataille d'Angleterre s'est déroulée dans un tout autre contexte et bien plus menaçant.

Cinquièmement, bien que ce ne soit pas un grand défi de citer les erreurs, aussi bien structurelles que discrétionnaires, qui ont émoussé l'efficacité de la Luftwaffe en 1940, certains pourraient soutenir que le Fighter Command de Dowding était toujours susceptible de gagner, presque indépendamment des choix allemands. Avec la Luftwaffe telle qu'elle était en 1940, on peut faire valoir de manière convaincante que sa direction de campagne n'était pas d'une importance critique. Étant donné ce que les Allemands ne savaient pas sur le Fighter Command et ce que Clausewitz appelait la « grammaire de la guerre », on pourrait dire que peu importait que les Allemands bombardent des aérodromes, des villes ou les deux. Le Fighter Command a résisté au type de performances que la Luftwaffe était capable d'imposer - bien que l'on puisse ajouter un jugement indiquant que les choix de ciblage ont façonné les performances des Allemands. En principe, l'industrie aéronautique britannique était vulnérable aux attaques, tout comme les installations côtières de l'architecture radar Chain Home. Mais le principe et la pratique étaient très éloignés l'un de l'autre. Et il ne faut pas non plus se laisser séduire par l'imagination en lui faisant croire que la Luftwaffe aurait pu faire des choix opérationnels différents ici et là, et par conséquent gagner la campagne.

Il y avait des raisons systémiques profondes pour lesquelles la Luftwaffe de 1940 a fonctionné comme elle l'a fait. Dowding a certainement eu de la chance dans l'incompétence de son ennemi, mais cela ne veut pas dire qu'il a réussi parce qu'il a eu de la chance. Il était vrai que Dowding était l'heureux légataire du commandement de deux décennies de compétence britannique en matière de défense aérienne. Il est également vrai de dire, cependant, que Dowding a personnellement contribué de manière significative à la force de cette défense aérienne en raison de son approbation enthousiaste des développements techniques vitaux à la fois avant et après sa prise de commandement en juillet 1936. Bien sûr, une équipe de contributeurs exceptionnels à la puissance de combat du Fighter Command était responsable de la performance défensive réussie en 1940, mais l'explication globale et la plus convaincante de la victoire était que le leadership stratégique supérieur a fourni des avantages décisifs au Fighter Command sur la Luftwaffe.

Ce n'est pas par hasard qu'en 1940, le Fighter Command disposait d'un excellent équipement alors qu'il importait qu'un concept opérationnel maître prudent et efficace guidait son utilisation, que Park était l'alter ego de Dowding dans sa compréhension et son sens stratégique et que le Command abordait systématiquement les problèmes scientifiques et techniques. Presque autant, le Fighter Command et son commandant avaient tellement raison qu'ils pouvaient corriger la malchance de certaines circonstances et leurs erreurs en s'adaptant au moment opportun. Un Fighter Command dirigé par un homme avec peu de sens stratégique aurait pu s'avérer incapable d'exploiter les faiblesses de la Luftwaffe. Le principal, bien que loin d'être le seul, agent de la sécurité de cet avantage était Hugh Dowding.

Sixièmement, Dowding a persisté avec ce que l'histoire a démontré être la philosophie de commandement correcte et le concept directeur général des opérations. En tant qu'officier de l'air commandant en chef du Fighter Command, il s'est réservé le rôle de stratège, bien qu'il soit parfois harcelé par le ministère de l'Air. Il a délégué le commandement opérationnel à son subordonné exceptionnellement capable, Park, au 11e Groupe, qui a joué le rôle de Sherman à Dowding's Grant. Park a ensuite délégué le commandement tactique aux contrôleurs des stations de secteur – jusqu'au point de contact air-air, lorsque les commandants d'escadron en altitude ont pris les commandes. Parce qu'il adhérait à une norme de performance stratégique, Dowding a choisi un concept d'opérations qui exprimait l'objectif stratégique du commandement.

Dowding n'a jamais oublié que son objectif était de refuser aux Allemands un récit convaincant qui soutiendrait l'option d'invasion. Il ne pouvait pas décider pour Berlin combien de dégâts son commandement devait infliger à la Luftwaffe. Ce qu'il pouvait faire, cependant, était de s'assurer que dans aucun briefing rationnel, voire optimiste, adressé au Führer, la Luftwaffe ne pourrait prétendre de manière crédible avoir vaincu le Fighter Command. Presque certainement, Hitler n'était pas difficile à dissuader des dangers de la guerre amphibie. Overy est plausible lorsqu'il écrit : « Il est évident qu'il n'en fallait pas beaucoup pour dissuader Hitler d'envahir la Grande-Bretagne. Le Fighter Command a fait pencher la balance. Cependant, Dowding ne pouvait pas le savoir à l'époque. Il avait besoin de ses forces pour continuer à blesser la Luftwaffe, tout en ne cessant de démontrer que le Fighter Command restait bien vivant. Il devait s'assurer que rien ne ressemblait, dans la perception allemande, à une victoire décisive sur son commandement, de peur que Berlin ne croie avoir obtenu le feu vert pour l'invasion.

On peut résumer le concept d'opérations de Dowding comme une réponse efficace minimale, pour nier à la Luftwaffe même la possibilité d'une victoire décisive dans les airs (ou sur les aérodromes). Sans surprise, de nombreux critiques de Dowding, à la fois en 1940 et après, ne pouvaient pas comprendre pourquoi le Fighter Command n'engageait qu'une fraction de sa force totale, plus particulièrement de son meilleur avion de chasse, le Spitfire, au combat à un moment donné. Ce n'était pas le plus excitant des concepts opérationnels, mais c'était de loin le plus prudent. « Stuffy » Dowding a remporté une victoire exceptionnellement importante. Cette réclamation est au-delà de toute contestation raisonnable. On peut dire qu'il a gagné malgré ses erreurs et à cause des erreurs allemandes. Les deux points ont un certain mérite, mais considérés de manière générique, ils sont simplement des caractéristiques permanentes des réalités de l'histoire. Ne pas s'attarder sur les erreurs de Dowding, à la fois parce qu'elles se sont avérées relativement mineures en conséquence, mais aussi parce qu'elles sont simplement la preuve de la vérité évidente que même les stratèges qui réussissent sont humains. Il ne faut pas oublier qu'un ennemi extrêmement puissant a testé les performances stratégiques de Dowding au combat, et que le coût de sa possible défaite aurait bien pu être une défaite dans la guerre dans son ensemble. Alors que Dowding aurait pu mener une bataille d'Angleterre plus parfaite, il aurait peut-être également mené une bataille beaucoup moins parfaite. Les probables conséquences stratégiques et politiques de cette dernière imposent le respect.


Bataille d'Angleterre dans les mots du maréchal en chef de l'Air Hugh Dowding

Je dois maintenant donner un bref compte rendu des caractéristiques de l'avion couramment utilisé des deux côtés. En ce qui concerne les types de chasseurs disponibles dans le Commandement, le gros de la force était constitué de Hurricanes et de Spitfires, les premiers commençaient à être dépassés par leurs homologues allemands. Ils étaient relativement lents et leurs performances et leur maniabilité étaient quelque peu insuffisantes à des altitudes supérieures à 20 000 pieds. Les Spitfire étaient égaux ou supérieurs à tout ce que les Allemands possédaient au début de la bataille.

Dans la publication susmentionnée intitulée La bataille d'Angleterre, publié par le ministère de l'Air, la vitesse de l'ouragan est sérieusement surestimée à 335 mph. J'ai effectué une série d'essais pour obtenir les vitesses absolues et comparatives des Hurricanes et des Spitfire à des hauteurs optimales. Naturellement, les vitesses des avions individuels variaient légèrement, mais la vitesse moyenne de six Hurricanes était d'environ 305 mph.

Les Hurricanes et Spitfires avaient des pare-brise pare-balles et un blindage avant entre le haut du moteur et le pare-brise. Ils avaient également un blindage arrière directement derrière le pilote, qui avait été préalablement préparé et installé dès que nous avons commencé à rencontrer les chasseurs allemands. L'adoption précoce des blindés nous a donné un premier avantage sur les Allemands, mais ils n'ont pas tardé à imiter nos méthodes. Alors que les avions allemands sont restés non blindés, je pense qu'il est maintenant généralement admis que le chasseur monoplace multi-canons à canons fixes était le type le plus efficace qui aurait pu être produit pour les combats de jour. Le Defiant, après quelques succès initiaux frappants, s'est avéré trop coûteux à utiliser contre les chasseurs et a été relégué au travail de nuit et à l'attaque de bombardiers sans escorte. Il avait deux handicaps graves d'abord, le cerveau qui pilotait l'avion n'était pas le cerveau qui tirait les canons : les canons ne pouvaient pas tirer à moins de 16 degrés de la ligne de vol de l'avion et le tireur était distrait de sa tâche en devant diriger le pilote via l'ensemble de communication. Deuxièmement, les canons ne pouvaient pas tirer en dessous de l'horizontale, et il était donc nécessaire de rester en dessous de l'ennemi. Lorsqu'ils étaient assaillis par un nombre supérieur de combattants, la meilleure voie à suivre était de former une spirale descendante, de sorte qu'un ou plusieurs Defiants soient toujours en mesure de tirer efficacement. De telles tactiques étaient cependant essentiellement défensives et la formation était parfois dissoute avant d'avoir pu être adoptée. Dans la pratique, les Defiants ont subi des pertes si lourdes qu'il a été nécessaire de les reléguer aux combats de nuit, ou à l'attaque de bombardiers sans escorte.

Le Blenheim n'était pas non plus adapté au combat de jour avec des chasseurs, en raison de sa faible vitesse et de son manque de maniabilité.

Un escadron de gladiateurs était toujours utilisé dans le commandement. Comme expliqué ci-dessus, l'organisation du groupe n° 10 n'était pas complète et il n'y avait pas de grand aérodrome suffisamment proche de Plymouth pour permettre une protection directe de cette ville et du chantier naval de Devonport. A squadron of Gladiators was therefore located at a small aerodrome called Roborough in the immediate vicinity. The Gladiators, though slow by modern standards, were very manoeuvrable, and had given good results in Norway by deflection shooting in the defence of fixed objectives, where the bombers could not avoid the Gladiators if they were to reach their targets.

Some American single-seater aircraft were in Great Britain, but the types then available were deficient in performance and fire power and were not employed to any material extent.

The Whirlwind raised high hopes in some quarters. It claimed a very high top speed and carried 4 cannon guns. It had, however, a totally inadequate service ceiling (about 25,000 ft.) and a poor performance at that altitude. It also suffered from a continuous series of teething troubles, and the single Squadron equipped with this type was never fit for operations in my time.

Armament

A great deal of discussion took place before and in the early stages of the war as to the best method of harmonisation of the guns of an 8-gun fighter: that is to say the direction, in relation to the longitudinal axis of the aircraft, in which each gun should be pointed in order to get the best results.

There were three schools of thought. One maintained that the lines of fire should be dispersed so that the largest possible “beaten zone” might be formed and one gun (but not more than one) would always be on the target. The second held that the guns should be left parallel and so would always cover an elongated zone corresponding with the vulnerable parts of a bomber (engines, tanks and fuselage). The third demanded concentration of the fire of all guns at a point.

Arguments were produced in favour of all three methods of harmonisation, but in practice it was found that concentration of fire gave the best results. Guns were harmonised so that their lines of fire converged on a point 250 yards distant: fire was therefore effective up to about 500 yards, where the lines of fire had opened out again to their original intervals after crossing at the point of concentration.

It was very desirable to get data as to the actual ranges at which fire effect had been obtained. The reflector sight contained a rough range-finder which the range of an aircraft of known span could be determined if it was approached from astern, but, in spite of this, pilots, in the heat of action, generally underestimated the ranges at which they fired.

Cinema guns, invaluable for training purposes, were used in combat also and many striking pictures were obtained, from which valuable lessons were learned.

The types of ammunition used in the guns varied during the course of the Battle. It was necessary to include some incendiary ammunition, but the type originally available gave a distinct smoke-tracer effect. Now tracer ammunition in fixed guns at any but very short range gives very misleading indications, and I wished pilots to use their sights properly and not to rely on tracer indications. (The above remarks do not apply at night, nor to free guns, where tracer is essential for one of the methods taught for aiming.)

During the Battle, de Wilde ammunition became available in increasing quantities. This was an incendiary ammunition without any flame or smoke trace, and it was extremely popular with pilots, who attributed to it almost magical properties. 8-gun Fighters, of course, were always liable to be sent up at night, and it was therefore desirable to retain some-of the older types of incendiary bullets. These were preferred to the “tracer” proper, which gave too bright a flame at night.

A typical arrangement, therefore, was: old-type incendiary in the 2 outer guns, de Wilde in one gun while supplies were limited, Armour piercing in 2 guns, and ball in the other 3.

Altitude Performance

Increasingly throughout the Battle had the importance of a high ceiling been manifested. It is by no means necessary that every fighter shall have its best performance at stratospheric heights any such policy would result in a loss of performance at lower altitude, and we must never lose sight of the basic principle that the fighter exists for the purpose of shooting down bombers, and that its encounters with other fighters are incidental to this process.

There are, nevertheless, arguments for giving to a percentage of fighters a ceiling (determinable by specific physiological tests) above which no enemy can climb without the use of pressure cabins. Just as the “weather gauge” was often the determining factor in the tactics of sailing ships, so the ” height gauge” was often crucial in air combat. Exhaust-driven turbo-superchargers have certain advantages over gear-driven blowers at great height, and should be considered for adoption in spite of their disadvantages.

Enemy Aircraft

It is very difficult to give any kind of concise description, of the types of enemy aircraft used during the Battle. The Germans, while adhering to broad standard types, were continually modifying and improving them by fitting more powerful engines and altering the armament. The original Messerschmitt 109, for instance, had a performance comparable with that of the Hurricane, but the latest type could compete with the Spitfire, and had a better ceiling. Some of them had 4 machine guns and others had 2 machine guns and 2 cannon. Some of them were fitted to carry bombs and some were not.

The Messerschmitt 110 was a twin-engined fighter designed primarily for escorting bombers and used also as a fighter-bomber. It was somewhat faster than the Hurricane, but naturally much less manoeuvrable than the single-engined types. Its usual armament was 2 fixed cannon and 4 machine guns firing forward, and one free machine gun firing to the rear. Our pilots regarded it as a less formidable opponent than the later types of Me 109.

The Heinkel 113 Fighter made its appearance in limited numbers during the Battle. It was a single seater, generally resembling the Me 109. Its main attributes were high performance and ceiling, so that it was generally used in the highest of the several layers in which attacking formations were usually built up.

The Junkers 87 was a single-engined dive bomber. With top speed well under 250 m.p.h., its performance was low. It had 2 fixed machine guns firing forward and one free gun firing to the rear. When it was able to operate undisturbed by fighters it was the Germans’ most efficient bomber against land or sea targets owing to the great accuracy with which it dropped its bombs but when it was caught by fighters it was nothing short of a death-trap, and formations of Ju 87’s were practically annihilated on several occasions.

The Heinkel 111 and the various types of Dornier (17, 17 Z and 215) constituted the main element of the German striking force. They were twin-engined aircraft and were generally similar, although the former was slightly the larger. Their speed was something over 250 m.p.h., and their armament consisted normally (but not always) of 4 free machine guns firing backwards and one firing forwards. Their radius of action varied with tankage and bomb load, but, if necessary, all objectives in England and Northern Ireland could be reached from aerodromes in France.

The Junkers 88 was the most modern of the German bombers. It also was a twin-engined type with a performance of about 290 m.p.h. Its armament was generally similar to that of the He 111 and the Dormers and it had a slightly longer range. It could be used on occasions as a dive bomber and, though probably somewhat less accurate than the Ju 87, was much less vulnerable owing to its superior performance and armament.

German Tactics

It has been estimated that the Germans sent over, on an average throughout the Battle, four fighters to each bomber or fighter-bomber, but any such estimate must be very rough.

I must emphasise, throughout, the extreme versatility of the German methods both in the timing and direction of their attacks, and in the tactical formations and methods employed.

They enjoyed the great advantage of having a wide front from which attacks could be delivered. First a blow would be delivered from Calais, perhaps against London then after a carefully-timed interval, when 11 Group Fighters might be expected to be at the end of their petrol endurance, a heavy attack would be made on Southampton and Portland. Other attacks, after being built up to formidable dimensions, would prove to be only feints, and the bombers would turn away before reaching coast of England, only to return again in half an hour, when the fighters, sent up to intercept them, were landing.

Time-honoured methods of escort were at first employed. A strong fighter formation would fly a mile or so behind and above the bombers. When the Germans found that our fighters could deliver a well-timed attack on the bombers before the fighters could intervene, or when our fighters attacked from ahead or below, each move was met by a counter-move on the part of the Germans, so that, in September, fighter escorts were flying inside the bomber formation, others were below, and a series of fighters stretched upwards to 30,000 feet or more.

One Squadron Leader described his impressions of the appearance of one of these raids he said it was like looking up the escalator at Piccadilly Circus.


Political Infighting: Newall is the Primary Target

In the previous two scenarios, Sir Cyril Newall’s retirement is not connected to the removal of Dowding and Park. On the surface, it seems like a logical move to retire Newall as a matter of his own survival. Newall was 54 years old and due for retirement. xii The job of leading the RAF in war was taking its toll on him. By mid-1940, his second-in-command described him as a “bag of nerves.” xiii Not as apparent was what was going on in the War Ministry. In May 1940, the Ministry of Aircraft Production was created from within the Air Ministry. Maxwell Aitken, 1st Baron Beaverbrook, was named the head of the new ministry. Beaverbrook was the Rupert Murdoch of his day. His vast newspaper holdings could make or break whomever he desired.

Jurisdictional disputes were frequent between the two ministries putting Beaverbrook and Newall at odds. Beaverbrook, a savvy businessman always on the hunt for inside information about his rivals, came across a disgruntled, passed over Wing Commander in the Air Ministry’s Directorate of War Organisation. xiv This man was Edgar James Kingston-McCloughry.

Beaverbrook and McCloughry had met in January of 1940. When Lord Beaverbrook was made Minister of Aircraft Production, McCloughry’s value to him increased. It is not known what influence Beaverbrook had on McCloughry, but McCloughry is known to have authored two anonymous memoranda highly critical of senior RAF leadership in general, and Newall in particular. xv These were circulated around Parliament and even came to the Prime Minister’s attention. Another target of these memoranda was ACM Dowding, and while Newall would not have been unhappy to see Dowding go, he feared proceeding with that action in view of Churchill’s strong support of Dowding. As stated above, Churchill had already intervened twice to keep Dowding on active duty by urging the Secretary of State for Air, Sir Archibald Sinclair, to postpone Dowding’s retirement date. Newall’s continued attempts, into September 1940, to remove Dowding did not endear him to Churchill.

In addition to Beaverbrook and Churchill, Newall would come to have opposition from two former Air Chief of Staffs, Viscount Hugh Trenchard and Sir John Salmond. Hugh Trenchard had been the first Chief of the Air Staff of the newly formed Royal Air Force. He became the first Marshall of the RAF in 1924. During the 1930’s, Trenchard consistently marketed the superiority of bombers over fighters as an instrument of England’s power. Trenchard believed the deterrence factor of a strong bomber force would do more for national defense than investing in fighters. Salmond, also a former Air Chief of Staff, was a devoted “Trenchardist.” xvi Newall and Dowding were soon to run afoul of these two. Dowding’s major sin was being successful. Newall’s sin was not to get rid of him.

The problem that Trenchard, Salmond, and their adherents had was that by acknowledging that Dowding and Park won the Battle of Britain, they were admitting that fighters, not bombers, were essential to the defense of the nation. It also showed that bombers could be stopped. They had to find a way to minimize Dowding’s apparent contribution to the prosecution of the battle. Beaverbrook had already opened the door to the prospect that Dowding’s ability as a commander was lacking (McCloughry’s memoranda). The substance of these memoranda had already reached Churchill, but no action was taken. xvii Meanwhile, McCloughry’s actions came to the attention of the Air Staff. To punish him for airing internal squabbles to Parliament and the Prime Minister, McCloughry was posted to South Africa. xviii

Newall still could not proceed to remove Dowding because of Churchill’s support. Salmond and Trenchard took this reluctance to move against Dowding as weakness on Newall’s part. Beaverbrook, now seeing Salmond and Trenchard as possible allies in the plot to remove Newall and knowing of their desire to remove Dowding, suggested, “if Dowding is to go, why not Newall, as Newall must be responsible too.” xix At that point, Salmond agreed that Newall must go as well as Dowding. Trenchard was already coming to that conclusion due to dissatisfaction with Newall’s leadership in regard to Bomber Command. Trenchard was impatient waiting for Newall to start a strategic bombing offensive against Germany. Trenchard felt this would bring Bomber Command back into prominence.

Sir Charles Portal also held the same beliefs as Trenchard. Portal had become AOC Bomber Command in April 1940. A devout disciple of Trenchard, he was recognized by Trenchard as the logical choice for the next Air Chief of Staff. Trenchard, Beaverbrook, and Sinclair all heavily lobbied Churchill to remove Newall during the early fall of 1940. xx As a result, the Air Council informed Newall that he would be handing over the position of Air Chief of Staff to Portal in October.

With Newall soon to be out, attention now returned to Dowding’s removal. Churchill still remained the major obstacle to this. To draw attention to Dowding’s supposed shortcomings two attacks were made, one from within the RAF and one from the Ministry of Aircraft Production. The attack from the RAF was the October 17th meeting previously discussed. That meeting cast doubt on Dowding’s prosecution of the daytime air war. The second attack on Dowding came from his apparent inability to stop the night bombing campaign loosed by the Luftwaffe on London.

On September 7th, 1940, attacks on RAF airfields and radar stations had ceased and the battle entered a new phase. From this date and continuing into 1941, London was bombed day and night. This was “the Blitz”. The reason for this shift in Luftwaffe targeting is not entirely understood to this day, but it provided the RAF with a chance to recover from the pounding they had been taking from the Luftwaffe. London, however, would pay a high price for this breather. Day raids would continue to be intercepted, but the night raids proceeded without serious hindrance by the RAF. Churchill found himself under intense political pressure to do something about the night raids.

Churchill’s response was to form a Night Defence Committee. Formed in September 1940 with Salmond as its chairman, the committee produced a report and sent it to the Air Council on September 18th. The Air Council discussed this report on September 25th and submitted its seventeen recommendations to Dowding. These ranged from the absurd, sowing aerial mines on parachutes in front of enemy formations, to the ineffective, mounting searchlights in the nose of attack aircraft so they could illuminate the enemy bombers for single engine fighters working in hunter-killer teams. When presented with each of these schemes, Dowding would logically argue why they would not work. Dowding was holding out for what would prove to be the only practical method of dealing with night intruders, Airborne Interception (AI) Radar mounted in the Bristol Beaufighter, then under development. In the Air Council minutes of the October 2nd meeting, it is recorded that Dowding agreed to only two of the seventeen recommendations. xxi Churchill, who was under increasing pressure from October into November to do something about the night raids on London, was not willing to wait the months required for AI to be perfected. Michael Korda writes, “In the end, what brought Dowding down was not the ‘big wing’ controversy but the poor performance of his night fighters.” Dowding was told that he was to be replaced by William Sholto-Douglas in a meeting with Sinclair on November 13th (not by a curt telephone call as related by Len Deighton). He was asked, in a letter from Portal (the new Air Chief of Staff) to remain until November 25th, when Sholto-Douglas could take over. xxii Park’s removal was soon to follow the next month. Park was sent to a training command supposedly to give him a rest after his seven exhausting months in command of 11 Group during the battle. xxiii In reality, Park was fired for successfully carrying out Dowding’s strategy, and, more than any other single person, winning the Battle of Britain.


More information about: Hugh Dowding

Air Chief Marshal Hugh Caswall Tremenheere Dowding, 1st Baron Dowding GCB, GCVO, CMG (24 April 1882 – 15 February 1970) was a British officer in the Royal Air Force. He served as a fighter pilot and then as commanding officer of No. 16 Squadron during the First World War. During the inter-war years he became Air Officer Commanding Fighting Area, Air Defence of Great Britain and then joined the Air Council as Air Member for Supply and Research. He was Air Officer Commanding RAF Fighter Command during the Battle of Britain, and is generally credited with playing a crucial role in Britain's defence, and hence, the defeat of Adolf Hitler's plan to invade Britain. He unwillingly relinquished command in November 1940 and was replaced by Big Wing advocate, Sholto Douglas.

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Hugh Dowding

Scottish born Hugh Dowding was considered to be one of the most significant military commanders of the prominent Battle of Britain.

Dowding was educated at Winchester College and the Royal Military Academy at Woolwich. During his time in the military he served in Ceylon, Gibraltar, Hong Kong and then India for six years.

When he headed back to Britain after commencing this trip, he began flying and was given his flying license in 1913. Afterwards he became a member of the new Royal Flying Corps and fought in World War One as commander of 16 Squadron. It was in this war that he fell out with General Hugh Trenchard - otherwise known as the head of the Royal Flying Corps - over the issue of more rest for exhausted pilots. Because of this, Dowding got posted back to Britain. He was made brigadier-general but did not participate in the actual war any longer.

When the war was over, Dowding signed up to the newly created Royal Air Force and in 1929 became a vice-marshal. He was promoted to an air marshal in 1933 and received a knighthood the following year.

Hugh Dowding

As a member of the Air Council for Supply and Research, Dowding was a strong advocate for research, development and reform within the RAF. He pushed forward the rapid development of fast, manoeuvrable, all metal monoplane fighters such as the Hurricane and the Spitfire, and from 1935 was encouraging research into radar.

From 1937-1938 Dowding firmly believed war against Nazi Germany seemed very likely, and the Nazis had made a show of the Luftwaffe’s increasing growth. In April 1937, the Luftwaffe had displayed an ability for destroying an undefended city with the bombing of Guernica, Spain. Dowding felt that because of this, Britain needed to be able to protect itself from German bombers so he kept pushing for the development and manufacture of the Spitfire and Hurricane, as well as the radar development to give Britain adequate warning in advance of an enemy attack.

Dowding felt Britain could not defend itself properly against the Luftwaffe in 1938. So he advised Prime Minister Neville Chamberlain to go after an appeasement policy at Munich. Chamberlain is acknowledged to have ‘given in’ to Hitler and did not stand up to him well enough, but Dowding believed he was in need of more time for Fighter Command’s development for Britain’s defense.

Dowding’s biggest test as head of Fighter Command came during the Battle of Britain. Dowding did not agree with other senior RAF officers over tactics - Air Vice Marshal Douglas and Air Vice Marshal Leigh-Mallory wanted Fighter Command pilots to engage with the Luftwaffe before crossing the English coastline. However, Dowding did not acknowledge this as he felt any British or Allied pilot who parachuted over the English Channel had a good chance of drowning. Any combat which happened over the mainland leading to a pilot parachuting out enabled them to have a higher survival rate. Dowding was aware that Fighter Command was not lacking in fighter planes, but it did need more experienced pilots and he came to the conclusion that Fighter Command could not afford to lose any more, so he engaged the Luftwaffe on ‘home’ soil.

The victory of the Battle of Britain put an end to any hope that Hitler may have had while launching ‘Operation Sealion’. Recent revisions of the battle by historians indicate that Hitler was more focused on the attack on Russia, rather than an invasion of Britain. Though no one in Britain would have had knowledge of this in August or September 1940 there could not be any risk that the barges on the French and Belgium northern coastline were only positioned to act as a threat.

The September 1940 victory has been credited to Dowding as well as ‘the few’ and he received the Knight Grand Cross for this - however a lot of people do not feel his career ended in the way it should have. The chief of air staff, Air Chief Marshal Portal, disagreed that Dowding had employed the correct tactics and he was made to retire from his position as head of Fighter Command in November 1940. He was replaced by Big Wing advocate Sholto Douglas.


Hugh Dowding - History

I have the honour to refer to the very serious calls
which have recently been made upon the Home Defence Fighter'Units
in an attempt to stem the German invasion on the Continent.

2, I hope and believe that our Armies may yet be
victorious in France and Belgium, but we have to face the
possibility that they may be defeated.

3. In this case I presume that there is no-one who will
deny that England should fight on, even though the remainder of
the Continent of Europe is dominated by the Germans.

4. For this purpose it is necessary to retain some
minimum fighter strength in this country and I must request that
the Air Council will inform me what they consider this minimum
strength to be, in order that I may make my dispositions
par conséquent.

5. I would remind the Air Council that the last estimate
which they made as to the force necessary to defend this country
was 52 Squadrons, and my strength has now been reduced to the
equivalent of 36 Squadrons.

6. Once a decision has been reached as to the limit on
which the Air Council and the Cabinet are prepared to stake the
existence of the country, it should be made clear to the Allied
Commanders on the Continent that not a single aeroplane from
Fighter Command beyond the limit will be sent across the Channel,
no matter how desperate the situation may become.

7. It will, of course, be remembered that the estimate
of 52 Squadrons was based on the assumption that the attack
would come from the eastwards except in so far as the defences
might be outflanked in flight. We have now to face the
possibility that attacks may come from Spain or even from the
North coast of France. The result is that our line is very
much extended at the same time as our resources are reduced.

8. I must point out that within the last few days the
equivalent of 10 Squadrons have been sent to France, that the
Hurricane Squadrons remaining in this country are seriously
depleted, and that the more Squadrons which are sent to France
the higher will be the wastage and the more insistent the
demands for reinforcements.

9. I must therefore request that as a matter of
paramount urgency the Air Ministry will consider and
decide what level of strength is to be left to the
Fighter Command for the defences of this country, and will
assure me that when this level has been reached, not one
fighter will be sent across the Channel however urgent
and insistent the appeals for help may be.

10. I believe that, if an adequate fighter force is
kept in this country, if the fleet remains in being, and
if Home Forces are suitably organised to resist invasion,
we should be able to carry on the war single handed for
some time, if not indefinitely. But, if the Home Defence
Force is drained away in desperate attempts to remedy the
situation in France, defeat in France will involve the
final, complete and irremediable defeat of this country.

I have the honour to be,
Monsieur,
Your obedient Servant,

The Fairy Battle and the Bristol Blenheim bombers that had originally been sent to France in the September of 1939 mainly to support the British Expeditionary Force were to prove ineffective and were totally outclassed by the German fighters. Knowing this, the Air Ministry considered sending the more effective Wellington and Whitely bombers, but the bulk of the decision makers were quite adamant that this was out of the question. The bombers were to stay in England for a strategic offensive that was "if required" to operate from their English bases.

So, the Fairy Battle single engined light bomber's which although belonging to Bomber Command along with the Blenheim, were under the control Sir Arthur Barratt who was the RAF AOC in France who had control of all aircraft. These were supported by just six squadrons of Hurricane fighters which totalled 96 and a few Gloster Gladiators. This small air force was up against the might of the advancing German Luftwaffe who with a commanding strength and with exceptional co-ordination constantly strafed and bombed Allied airfields and British and French troop concentrations, and like a swift, well oiled machine the Germans made a rapid advance through France.

At the beginning of the German advance, Barratt had nothing but disillusionment. Thirty-two Battles took off to curb the German advance, but thirteen of these were destroyed and eighteen suffered severe damage. 600 Squadron (Blenheim's) took off on a routine patrol of Waalhaven, and only one returned intact. On the 12th May 1940 five Battles were despatched to destroy the Bridges at Maastricht, not one of them returned, all had been destroyed. The sad story continued on May 14th, when 71 Battles took off, again on a routine bombing mission, only thirty one returned, forty had been destroyed. The next day on the 15th, Barratt tallied up the amount of aircraft destroyed, an astounding 205 light bombers and fighter aircraft had been destroyed and not even a month had passed.

The French Prime Minister Paul Reynaud made a personal appeal to Churchill. "If we are to win this battle, which might be decisive for the whole war, it is necessary to send at once at least ten more squadrons. This had put pressure on the War Cabinet in London who had already sent four additional squadrons of Hurricanes on May 12th with a further 32 aircraft the very next day. Churchill knew that one day, maybe sooner than later, the war will have reached Britain, and was insistent about supporting the British and French armies and doing all in his power in saving the Battle of France. The longer he could hold France, the more time Britain had to build her defences. Delaying the German advance was therefore of prime importance.

Dowding was informed of Churchill's intentions. He studied the forces that had already been despatched to France, he already knew that for the successful defence of Britain he would require fifty-two squadrons, this had already been depleted by the aircraft that had already been sent to France, in actual fact, he was now down to a mere thirty-six squadrons. His fears were written by way of a letter indicating the perilous position he would be placed in if this request for more fighter aircraft be sent to France. He handed the letter to his Chief Civil Servant for delivery to the War cabinet. "You know that Churchill will have to read this" to which a rather unbemused Dowding simply replied, "I know. that's why I wrote it".

Hugh Dowding was summoned to the War Cabinet Room at 10 Downing Street on 15th May. Also there was Sir Archibald Sinclair who had been recently appointed as the new Air Minister, Lord Beaverbrook who had just received his appointment as Minister for Aircraft Production and Sir Cyril Newhall who was the Chief of Air Staff. "Dowding" said Churchill in his usual low toned voice, " you know that this now puts us in a very precarious position with France, I have. made a commitment to the French Prime Minister. that not only must we give France all the support that we can. but we must support our own forces fighting in that country". Dowding remained unmoved, almost withdrawn, " I am well aware of the situation Prime Minister, but my task at hand is for the air defence of this country and it is my belief that I cannot achieve this if half my aircraft are in France".

Dowding went on to produce documents that showed the Hurricane losses since they were first despatched, and explained in considerable length that if these losses continued at this same rate, not only would he be in short supply of fighter aircraft, but of pilots as well. "We are losing aircraft at far quicker rate than we can produce them" he went on and again further emphasized the point that the thirty-six squadrons that he now had at his disposal was no where near enough for a successful defence of Britain. "We need more aircraft, and more pilots to fly them".

The following day, the 16th, Churchill flew to Paris for yet another meeting with Paul Reynaud. Again, the French Prime Minister requested help stating that unless he got it, France would fall to the Germans far sooner than he would have anticipated. He (Churchill) immediately telephoned the War Cabinet in London to request that another six squadrons of Hurricane fighters be despatched at once claiming that Dowding had informed him that only twenty-five squadrons would be required in the event that they would be needed to defend Britain. If six squadrons were sent, then that would still leave enough of a safety margin for the defence of Britain.

When the Cabinet received Churchill's request, Sir Cyril Newhall informed the Cabinet of Churchill's commitment on saving the Battle of France, and further mentioned Dowding's fears if the air strength of Britain was to be reduced. A compromising solution was reached. Six Hurricane squadrons would be sent to France, but they were to operate from bases situated on the Northern French coastal strip bordering the Channel. This way it would be possible for them to return to bases back in England each night, give added strength to the French campaign and could easily be withdrawn back to Britain should the occasion arise.

The letter above, written by ACM Sir Hugh Dowding is an interesting one. It has been reproduced it here in full hoping that you will supply your own thoughts regarding Dowding's fears.

In making a study of the above document, it is accepted that Hugh Dowding was taking the sensible approach. As he mentioned, it was the Air Council that originally decided that 52 squadrons would be the number required to successfully defend Britain, he mentions in #9 that he requests, although I would say pleads, that not a single aircraft under the 52 squadron limit that the Air Council imposed, be sent away from their bases in Britain.

Dowding would have also known that even with 52 squadrons defending Britain, there would be losses, and that judging by what was occurring in France, aircraft were being lost at a far greater rate than they were being produced. So how long could he have maintained the 52 squadrons, but, with only 32, this would have been even worse.

And what of Churchill. He knew that Dowding stated that 32 was not to be enough, so why did he deceive the Cabinet by stating that Dowding had said that 25 squadrons would have been enough. Was this blatant lying to his own cabinet, just to maintain a promise to France?


Voir la vidéo: Dowding (Juillet 2022).


Commentaires:

  1. Twitchell

    Je ne te crois pas

  2. Macerio

    Je félicite, la réponse remarquable ...

  3. Kollyn

    Quelle phrase admirable



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