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Campagne de la péninsule de 1862

Campagne de la péninsule de 1862


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Campagne de la péninsule de 1862

introduction
Le plan de McClellan
Yorktown et Williamsburg
À l'extérieur de Richmond
Les sept jours
Conclusion

introduction

La campagne de la péninsule de 1862 était probablement l'opération de l'Union la plus ambitieuse de la guerre de Sécession. Afin de déborder les fortes défenses confédérées dans le nord de la Virginie, une armée de plus de 100 000 hommes serait transportée par mer vers la péninsule entre les rivières James et York, à l'est de la capitale confédérée de Richmond. Après avoir contourné ces défenses, l'armée, dirigée par le général George B. McClellan, serait en mesure d'avancer rapidement contre Richmond, sans avoir à faire face à un adversaire retranché.

L'échec de la campagne de la péninsule a été l'un des épisodes les plus controversés de la guerre civile. McClellan se déplaçait lentement, était retenu par des forces confédérées relativement petites et, bien qu'il ait atteint quelques kilomètres de Richmond, n'a jamais lancé d'assaut sérieux sur la capitale confédérée. McClellan lui-même a reproché aux forces sinistres de Washington de ne pas lui avoir fourni suffisamment d'hommes ou de soutien, alors qu'il était en fait plus nombreux que ses adversaires pendant toute la campagne.

Du côté confédéré, la campagne de la péninsule a vu l'émergence de Stonewall Jackson et Robert E. Lee en tant que commandants de grande stature et de grande capacité. Richmond avait l'air sur le point de tomber, avant que Jackson et Lee ne s'associent pour les repousser.

Le plan de McClellan

Le général McClellan surestimait à plusieurs reprises le nombre de soldats confédérés auxquels il faisait face. Au lendemain de la première bataille de Bull Run/Manassas (21 juillet 1861), les confédérés étaient restés en place à proximité du champ de bataille. Là, ils avaient créé une ligne fortifiée, basée autour de Centreville. Le chef du renseignement de McClellan, Allan Pinkerton, a estimé les forces confédérées à Centerville à 115 500 hommes avec 330 canons. En fait, Joseph Johnston n'avait pas plus de 45 000 hommes à appeler, et seulement la moitié d'entre eux se trouvaient autour de Centreville.

McClellan voulait profiter de la puissance maritime de l'Union pour contourner ces défenses. Le 3 février 1862, il écrivit à Lincoln pour lui décrire son plan. Son intention était d'expédier l'armée de la rivière Potomac à Urbana sur la rivière Rappahannock. De là, l'armée de l'Union pourrait marcher sur Richmond pratiquement sans opposition. Johnston à Manassas serait trop loin pour intervenir efficacement avant la chute de la capitale confédérée.

C'était potentiellement un bon plan, mais pour que cela fonctionne, McClellan devrait faire preuve de vitesse et d'audace. Sinon, comme Lincoln l'a souligné, tout ce qu'il trouverait serait les mêmes adversaires, dans des fortifications similaires. Néanmoins, fin février, Lincoln avait approuvé le plan de McClellan et le département de la guerre avait commencé à acheter des transports navals.

La campagne a été entravée par de mauvaises relations entre McClellan, Lincoln et le secrétaire à la Guerre Stanton. McClellan avait subi de fortes pressions pour utiliser l'impressionnante armée qu'il avait créée. Il avait répondu par le silence pendant l'hiver – l'un de ses défauts était son incapacité (ou son refus) de comprendre les pressions politiques qui affectaient Lincoln. McClellan était connu pour favoriser une paix généreuse, laissant intactes les institutions du Sud. Il y avait même une certaine inquiétude que son plan Péninsule ait été conçu pour laisser Washington vulnérable à une attaque confédérée, permettant une paix négociée.

À certains égards, le sort de la campagne de la Péninsule a été décidé le 8 mars, près d'un mois avant les premiers combats. Ce jour-là, Lincoln a demandé à McClellan de convoquer une réunion de ses douze commandants de division pour savoir s'ils étaient en faveur du plan. Huit des douze l'ont fait, et Lincoln a donc approuvé le plan. Cependant, il a émis trois ordres qui ont amené McClellan à ressentir beaucoup de ressentiment.

Premièrement, l'armée a été divisée en quatre corps et des commandants de corps nommés (McDowell, Heintzelman, Sumner et Keyes). Trois de ces hommes s'étaient opposés au plan, tandis que Keyes ne l'avait approuvé que sous condition. Alors que la division en corps est parfaitement acceptable, il est difficile de comprendre pourquoi les commandants de corps ont été nommés sans consulter McClellan.

Deuxièmement, McClellan et les commandants de corps ont reçu l'ordre de se mettre d'accord sur le nombre d'hommes nécessaires pour sécuriser Washington et de laisser autant d'hommes pour défendre la capitale. Ce fut plus tard pour provoquer une grave rupture entre McClellan et Lincoln.

Troisièmement, McClellan a été démis de ses fonctions de général en chef, au motif tout à fait exact qu'il ne pouvait pas à la fois commander une armée sur le terrain, à une certaine distance de Washington et avec la possibilité que les communications soient coupées à tout moment, et également avoir le commandement global effectif de toutes les autres opérations. Le problème avec cette commande était que McClellan a découvert qu'il avait été retiré de ce poste dans un journal.

Le même jour où les commandants des corps se réunissaient et où Lincoln donnait ses ordres, les événements de Hampton Roads menaçaient toute la campagne. Depuis qu'ils ont capturé la base navale de Norfolk, les confédérés s'employaient à convertir le États-Unis Merrimac, une frégate de 3 200 tonnes, dans le cuirassé C.S.S. Virginie. Face à Norfolk, ancrée dans les Hampton Roads, la marine américaine maintenait un blocus nerveux, redoutant le jour où le Virginieémergerait.

Ce jour est arrivé le 8 mars. Les Virginiea répondu à toutes les attentes. Elle a coulé deux navires de l'Union - le sloop Cumberlandet la frégate Congrès – sans subir de dommages importants. Son armure de fer la protégeait des tirs de l'Union tandis que son propre armement était plus que capable de couler des navires en bois. La nouvelle atteignit bientôt Washington et provoqua un sentiment de malheur presque hystérique.

Lincoln a convoqué une réunion d'urgence du cabinet le lendemain matin. On s'attendait presque à ce que certains membres du cabinet Virginied'apparaître dans le Potomac à tout moment ! Seul le secrétaire à la Marine Welles était calme. Il savait que le cuirassé de l'Union, États-Unis Surveiller, était en route pour Hampton Roads et était persuadée qu'elle serait en mesure de repousser les Virginie.

Les Surveiller était un navire de guerre vraiment révolutionnaire. Son pont était presque au niveau de l'eau. Tout ce qui était vraiment visible était sa tourelle. Dans cette tourelle rotative, le Surveiller portait deux canons de onze pouces. En comparaison, le Virginie était beaucoup plus lourdement armé, avec dix canons. Cependant, le Surveiller était beaucoup plus maniable. Les Virginie pouvait prendre jusqu'à quarante minutes pour faire demi-tour et nécessitait une eau relativement profonde.

Le 9 mars, les deux cuirassés se sont affrontés au combat. Il s'agissait du premier combat entre deux navires de guerre blindés (bien que ce ne soit pas la première fois qu'un navire blindé entrait en combat - les Français avaient utilisé les premiers navires blindés pendant la guerre de Crimée). Les deux navires se sont avérés également incapables de s'infliger de graves dommages. Après six heures de combats quasi constants, les deux navires se sont séparés. La première bataille des Ironclads avait été un match nul, mais en vérité, c'était tout ce dont l'Union avait besoin. Les C.S.S. Virginie a continué à hanter l'esprit des hommes de l'Union pendant un certain temps (tout incident survenu au notoirement non navigable Surveiller aurait laissé la flotte à nouveau exposée). La menace n'a été levée que lorsque le Virginiea été sabordé par son équipage le 10 mai, après que la chute de Norfolk l'a laissée sans base.

Le même jour que le Surveiller combattait le Virginie, les confédérés infligent un nouveau coup au plan de McClellan. Décidant en février que leur position autour de Manassas Junction était trop vulnérable, le général Johnston avait décidé de se retirer. Son souci était que les armées de l'Union autour de Washington puissent descendre le long du Potomac, traverser la Virginie près de Fredericksburg et se placer entre son armée et Richmond. Ce n'était pas loin du plan initial de McClellan. En conséquence, Johnston se prépare à se retirer et, le 9 mars, l'armée confédérée quitte ses défenses autour de Centreville.

Cela a causé deux problèmes à McClellan. Premièrement, cela signifiait qu'il devait abandonner son plan préféré d'un débarquement à Urbana et adopter son plan de repli d'un débarquement à Fort Monroe sur la péninsule entre les rivières James et York. Deuxièmement, il est vite devenu évident que les positions confédérées autour de Centerville étaient loin d'être aussi impressionnantes et que l'armée confédérée qui les avait défendues n'était pas aussi importante que McClellan le prétendait. La plupart des avantages stratégiques que McClellan avait réclamés pour son plan ont disparu avec les troupes confédérées. Néanmoins, n'importe quel mouvement valait mieux que rien, et avec les forces à sa disposition, McClellan avait encore de très bonnes chances de capturer Richmond.

Ces forces furent bientôt réduites en nombre. McClellan était maintenant sûr que Washington était en sécurité et ne semble pas avoir pris au sérieux l'exigence de Lincoln selon laquelle la capitale devrait être entièrement sûre. Ses commandants de corps avaient recommandé qu'une force de 55 000 hommes serait nécessaire pour assurer la sécurité de Washington. McClellan avait laissé environ 38 000 hommes pour défendre Washington et les approches. Cependant, bon nombre des 19 000 hommes proches de Washington étaient de nouvelles recrues, mal dirigées et inexpérimentées.

L'armée de McClellan se déplaçait en corps. Le corps de McDowell, qui devait à l'origine se déplacer en premier, était toujours proche de Washington. Ainsi, début avril, Lincoln lui ordonna de rester près de la capitale. McClellan apprit cela le jour même où il découvrit que les défenses confédérées sur la péninsule n'étaient pas ce à quoi il s'attendait.

Yorktown et Williamsburg

McClellan s'attendait à trouver la principale force confédérée sur la péninsule à Yorktown, le site de la bataille décisive de la guerre d'indépendance américaine. En 1781, les Britanniques avaient fortifié Yorktown avec 7 500 hommes. En 1862, les confédérés fortifient une ligne à travers toute la péninsule, avec 11 000 hommes et pourtant McClellan hésite. C'était en partie parce qu'il s'était attendu à ce que le général Magruder copie les Britanniques et fortifie la ville. Des informations erronées étaient en partie à blâmer. La carte de la péninsule de McClellan montrait la rivière Warwick parallèle à la rivière James, mais au lieu de cela, elle traverse presque complètement la péninsule, offrant une excellente ligne défensive.

L'armée de l'Union a commencé sa marche vers la péninsule le 4 avril. Le lendemain, les unités avancées de l'armée trouvent les défenses confédérées le long de la rivière Warwick et l'avance s'arrête soudainement. À ce stade, Magruder avait environ 10 000 hommes et McClellan plus de 50 000. À l'intérieur des lignes confédérées, un assaut immédiat était attendu, mais aucun n'arriva.

Au lieu de cela, McClellan s'est installé pour un siège régulier. Il examina les lignes confédérées et décida qu'elles étaient trop fortes pour risquer un assaut. Une attaque a été lancée, à Lee's Mills (16 avril), bien qu'il s'agisse davantage d'une reconnaissance en force qui s'est transformée en une attaque mineure après qu'il est apparu qu'un bombardement d'artillerie avait forcé les confédérés à quitter leurs positions. Après cela, McClellan s'est concentré sur la construction de ses canons de siège.

Les confédérés ne chôment pas. Magruder a été bientôt renforcé, jusqu'à ce qu'il soit convaincu qu'il pourrait résister à n'importe quel assaut. Connu sous le nom de « Prince John » Magruder en raison de ses tendances théâtrales, il a réussi à convaincre McClellan qu'il était en fait en infériorité numérique !

Avec les renforts sont venus des officiers plus hauts gradés. Alors que des unités de son armée se déplaçaient pour bloquer l'avancée de l'Union, le général Joseph Johnston prit le commandement des forces défendant Richmond. Alors que McClellan se préparait à son bombardement, Johnston se préparait à se replier vers Richmond. Le 4 mai, alors qu'il était sur le point de commencer son bombardement, McClellan découvrit que les défenseurs confédérés de Yorktown étaient partis.

Carte de la bataille de Williamsburg

Il a fallu le reste de la journée pour que la poursuite de l'Union rattrape les confédérés en retraite. Le lendemain, une bataille se développa à Williamsburg (5 mai 1862). L'arrière-garde de Longstreet a réussi à retenir l'avant-garde fédérale assez longtemps pour permettre à l'artillerie confédérée et aux trains de ravitaillement de se replier sur Richmond, avant que le brigadier-général Winfield Scott Hancock (commandant de la première brigade, deuxième division du quatrième corps de Keyes) n'organise et a mené une attaque qui a forcé les confédérés à se retirer d'une position défensive qui aurait pu se développer en un autre Yorktown.

À l'extérieur de Richmond

Malgré la lenteur de McClellan et la réduction de la taille de son armée, dans les jours qui ont suivi Williamsburg, l'armée fédérale a pu prendre position si près de Richmond que les hommes pouvaient entendre les cloches de l'église de la ville.

Bien que la position confédérée paraisse épouvantable, l'initiative était en fait sur le point de passer entre leurs mains. C'était en partie dû à leurs propres efforts, mais McClellan était aussi en grande partie à blâmer. Au lendemain de Williamsburg, l'armée de l'Union était concentrée sur le côté nord de la péninsule, près de la rivière York, avec sa base à White House Landing. Dans ses œuvres ultérieures, McClellan fait la déclaration étonnante que « La question se pose maintenant quant à la ligne d'opérations à suivre ». L'idée qu'aucun plan n'avait été fait pour l'approche finale de Richmond à cette étape tardive de la campagne est stupéfiante, et si elle était vraie, elle aurait une très mauvaise image de McClellan.

Il avait deux choix. L'une consistait à déménager sur la rivière James et à s'approcher de Richmond le long de la rive sud de cette rivière. L'autre devait se déplacer vers l'ouest depuis White House Landing, traverser la rivière Chickahominy supérieure et attaquer Richmond par l'est. C'était la route la plus directe, et malgré les déclarations ultérieures de McClellan, il devait avoir prévu d'utiliser cette route.

La raison en est assez simple. Bien que le C.S.S. Virginie avait été empêché de détruire la flotte de l'Union, elle se cachait toujours dans la rivière James, bloquant efficacement cette rivière aux forces de l'Union et empêchant McClellan d'utiliser cette route. Ce n'est que le 11 mai que le Virginie a été détruit par son propre équipage après la perte de Norfolk, ouvrant la rivière James aux navires de l'Union. McClellan ne peut avoir sérieusement envisagé de déménager au James qu'après cette date, près d'une semaine après que la bataille de Williamsburg lui ait permis de déménager au James.

McClellan a ensuite blâmé l'administration pour l'échec de sa campagne. Ironiquement, c'est son propre appel constant à des renforts qui a conduit aux événements qu'il devait utiliser pour défendre cet échec. Le 18 mai, il fut informé que le corps de McDowell était sur le point de marcher au sud de Fredericksburg pour le rejoindre. McClellan reçut l'ordre d'étendre son flanc droit vers le nord pour protéger la route de McDowell et se préparer à le ravitailler depuis White House Landing.

En conséquence, McClellan a dû utiliser la route du nord vers Richmond, à l'ouest de White House Landing. C'est ce choix de route qu'il blâma pour l'échec de toute l'expédition. Cependant, pour tous, sauf la semaine après le 11 mai, cela doit avoir été l'itinéraire prévu de McClellan. C'est le manque de vitesse de McClellan devant les défenses de Yorktown qui a permis à Johnston de reculer son armée devant Richmond, et a également donné à Stonewall Jackson une chance de perturber davantage la campagne.

Thomas Jackson avait le commandement de la deuxième grande armée confédérée en Virginie, dans la vallée de Shenandoah. Le 8 mai, il inflige la première d'une série de défaites aux forces de l'Union dans la vallée (bataille de McDowell). Le 23 mai, il remporte sa deuxième victoire (Battle of Front Royal) et il semble qu'il puisse menacer le Maryland et Washington. Le lendemain, McDowell était sur le point de se déplacer vers le sud lorsqu'il reçut l'ordre de se déplacer vers l'ouest à la place. Bien que McDowell ait vigoureusement protesté contre cette décision, McClellan est devenu convaincu que McDowell était encore un de ses ennemis. L'une des trois divisions de McDowell avait déjà rejoint McClellan, les deux autres n'ont joué aucun rôle dans la campagne de la péninsule.

Que la décision de retenir McDowell soit correcte ou non, elle a laissé l'armée de McClellan dans une position potentiellement dangereuse. Son itinéraire entre White House Landing et Richmond traversait la vallée marécageuse de la rivière Chickahominy. Le temps humide du printemps signifiait que la rivière était inhabituellement haute, ce qui la rendait difficile à franchir. À la fin du mois de mai, l'armée de McClellan chevauchait la rivière. Les corps de Keyes et de Heintzelman se trouvaient sur la rive sud (droite) de la rivière, les trois autres sur la rive nord (gauche).

Le service de renseignement confédéré semble avoir été à peine meilleur que celui de McClellan. Le 27 mai, Johnston apprit que McDowell se dirigeait vers le sud et décida qu'il devait attaquer les trois corps de McClellan au nord du Chickahominy avant que les deux armées fédérales puissent se combiner. Le lendemain, des informations correctes sur McDowell sont arrivées et le plan confédéré a changé. Maintenant, Johnston avait l'intention de lancer son attaque sur les deux corps fédéraux isolés à la place.

Le résultat fut une bataille de deux jours (Seven Pines ou Fair Oaks, 31 mai-1er juin 1862). La bataille fut mal menée des deux côtés, mais surtout du côté confédéré. Malgré quelques succès le 31 mai, les corps fédéraux isolés ne sont pas détruits et, le 1er juin, McClellan obtient le meilleur des combats. Les pertes fédérales étaient de 790 tués, 3 594 blessés et 647 capturés (total 5 031). Les pertes confédérées sont de 980 tués, 4 749 blessés et 405 disparus (total 6 134).

Les sept jours

Parmi les blessés confédérés se trouvait le général Johnston. Cela a donné au président Davis une chance de le remplacer par son conseiller militaire, Robert E. Lee. Alors que McClellan s'assit dans ses positions autour du Chickahominy, appelant des renforts et attendant le temps exact pour lancer son attaque, Lee commença à se préparer à lancer sa première grande offensive.

Il avait une remarquable source d'informations sur la position de McClellan. Le 12 juin, Jeb Stuart a mené 1 200 cavaliers lors d'un raid autour de toute l'armée de McClellan. Il contourna le flanc nord de l'armée fédérale et découvrit que le 5e corps de Porter était toujours au nord du Chickahominy et n'avait pas de flanc droit fort. Après avoir fait cette découverte, il continua à contourner l'armée de McClellan, retraversant le territoire confédéré le 16 juin.

Armé de cette information, Lee s'est préparé à lancer une attaque contre l'aile droite exposée de McClellan. Jackson avait terminé sa campagne dans la vallée à Port Republic (9 juin) et était maintenant en route pour rejoindre Lee à Richmond. En conséquence, des plans ont été mis en place pour une offensive conjointe une fois que Jackson a atteint Richmond. Son objectif était de repousser l'armée de McClellan loin de Richmond, en la détruisant si possible.

Les combats qui en résultèrent furent connus sous le nom de Batailles des Sept Jours (25 juin-1er juillet 1862). Les choses ne se sont pas déroulées entièrement comme Lee l'avait prévu. Les Sept Jours ont commencé par des combats à Oak Grove (25 juin), lors d'une reconnaissance fédérale. Le deuxième jour a vu la première des attaques de Lee (Mechanicsville, 26 juin). C'était censé être une attaque conjointe, commençant tôt le matin par une attaque des hommes de Jackson du Shenandoah. Cependant, la « cavalerie à pied » de Jackson, célèbre pour sa vitesse dans la vallée, approchait clairement de l'épuisement, tout comme son commandant. Lorsque A.P. Hill a finalement lancé une attaque en fin de journée, Jackson était à quelques kilomètres, mais n'a envoyé aucune aide, et l'attaque a été repoussée avec facilité.

Bien qu'il ait remporté une nette victoire à Mechanicsville, McClellan a maintenant décidé de déplacer sa base de White House Landing au sud de la rivière James. Le corps de Porter reçut l'ordre de se retirer de ses positions fortes à Mechanicsville. Le 27 juin, il est attaqué dans sa nouvelle position (bataille de Gaines's Mill). Une fois de plus, l'attaque confédérée était mal organisée, mais cette fois, Lee réussit finalement à lancer une attaque coordonnée et la ligne de Porter s'effondre.

Convaincu qu'il était désormais massivement dépassé en nombre, McClellan continua sa retraite vers le James. Gaines's Mill avait été le point culminant de Lee's Seven Days. Il fit trois autres tentatives pour attaquer l'armée fédérale en retraite, mais chacune se solda par un échec. Une attaque planifiée à Savage’s Station (29 juin) était pratiquement un non-événement. Un plan complexe pour le 30 juin a donné lieu à des combats si décousus qu'il porte au moins trois noms (Glendale, Frayser's Farm ou White Oak Swamp). Les deux jours, la contribution de Jackson était négligeable.

Enfin, le 1er juillet, Lee a lancé un assaut presque entièrement futile contre une position fédérale très forte à Malvern Hill. Lee semble avoir été convaincu que l'armée fédérale était démoralisée et sur le point de s'effondrer. Il s'est trompé et, le 1er juillet, son armée a subi 5 500 pertes, soit le double du nombre fédéral.

Sur les six engagements distincts qui composaient les batailles des sept jours, seul Gaines's Mill était une victoire confédérée. Malgré cela, Lee avait réussi son objectif principal. McClellan avait été repoussé de Richmond, et pour le moment la capitale confédérée était en sécurité. L'armée confédérée n'était peut-être pas l'armée de l'Union, mais Lee avait certainement battu McClellan.

Conclusion

Tout n'était pas perdu après les batailles des sept jours. L'armée de McClellan était encore en grande partie intacte et avait subi moins de pertes que les confédérés. À Harrison's Landing, l'armée a pu se remettre de ses efforts, se réapprovisionner et se réorganiser après les tensions des dernières semaines.

Le problème auquel était confronté Lincoln était de savoir quoi faire ensuite. Idéalement, il pourrait renforcer McClellan et l'armée du Potomac reprendrait sa campagne contre Richmond. Cependant, cela ne fonctionnerait que si McClellan pouvait être utilisé pour attaquer réellement. Après les événements de ces dernières semaines, ce n'était plus certain. McClellan lui-même a commencé par demander 50 000 renforts, puis 100 000.

Début août, le général Halleck, le nouveau général en chef, a rendu visite à McClellan. Là, il a offert à McClellan 20 000 renforts. McClellan a présenté un plan pour une attaque sur Petersburg, mais avec si peu de confiance que Halleck est venu à la conclusion inévitable que la campagne de la péninsule avait échoué. Le 3 août, McClellan reçut l'ordre de se retirer de la péninsule.

L'échec sur la péninsule a rendu Washington vulnérable. Une fois qu'il était évident que McClellan se retirait, Lee était libre de déplacer son armée vers le nord vers la nouvelle armée de Virginie dirigée par le général Pope. Si McClellan se déplaçait lentement, alors l'armée de Pope était en grand danger. Ironiquement, Pope réussit à repousser ses adversaires confédérés jusqu'à ce que l'armée du Potomac commence à l'atteindre, avant de subir une défaite écrasante lors de la deuxième bataille de Bull Run ou Manassas (29-30 août 1862). La grande offensive de l'Union de 1862 n'a pas seulement échoué à capturer Richmond, mais a également exposé le Nord à la défaite à Bull Run, puis à la première invasion du nord par Lee.

Il y a deux McClellan. Le premier est un grand général, tragiquement abandonné par des ennemis à Washington et dans l'armée, jamais correctement soutenu, privé des hommes dont il avait besoin, donné des ordres qui détruisaient ses grands plans et restaient le sauveur de son pays. Il créa la grande armée du Potomac, sauva Washington d'une capture imminente à deux reprises et vainquit le grand général Lee sur le sol du nord. S'il avait reçu le soutien dont il avait besoin après les Sept Jours, la guerre aurait été terminée en 1862.

Le deuxième McClellan est paranoïaque, lent, peut-être même un traître. Il ne sympathisait pas avec les objectifs de guerre de Lincoln et voulait une victoire aussi modérée que possible, laissant l'esclavage intact dans le sud. Confronté à une série de grandes chances de mettre fin à la guerre, ou du moins de vaincre Lee et de capturer Richmond, il les a toutes ratées. Il était complètement incapable de se déplacer rapidement. Il considérait son armée comme trop petite, trop mal équipée, le temps trop humide, les routes trop mauvaises. Il n'a jamais réalisé que ses adversaires avaient les mêmes problèmes.

La vérité est bien sûr quelque part entre ces deux extrêmes. McClellan était un superbe organisateur. Il a si bien entraîné l'armée du Potomac qu'elle a pu résister à des défaites répétées sous des hommes moins capables. Il était aimé de ses hommes et populaire dans tout le nord. Cependant, il était lent à bouger. Que ce soit sur la péninsule ou en mouvement pour intercepter Lee dans le Maryland, ses armées se déplaçaient trop lentement.

Ni Lincoln ni McClellan n'ont bien géré la campagne de la péninsule. Cependant, il ne faut pas oublier qu'aucun d'eux n'avait d'expérience dans la conduite d'opérations militaires majeures. Les commandants de Lincoln à l'ouest ont probablement eu la chance d'être éloignés de Washington alors qu'il apprenait à mener une guerre.


Campagne de la péninsule

La campagne de la péninsule, menée au printemps et à l'été 1862, était une tentative du général en chef de l'Union George B. McClellan de capturer la capitale confédérée à Richmond par le sud-est pendant la guerre de Sécession (1861-1865). Pressé par le président des États-Unis Abraham Lincoln de monter une offensive—les forces de l'Union étaient en sommeil depuis le mois de juillet précédent—McClellan fit descendre son armée du Potomac dans la baie de Chesapeake, la débarqua à Fort Monroe et la fit remonter la péninsule entre le James et le rivières York. Il a été confronté à Yorktown par les confédérés sous John B. Magruder, qui ont convaincu McClellan que les forces confédérées étaient plus fortes qu'elles ne l'étaient en réalité. Par conséquent, le 5 avril, McClellan commença un siège plutôt qu'une attaque, laissant le temps à l'armée de Virginie du Nord de Joseph E. Johnston d'arriver. Les forces de l'Union et confédérées se sont ensuite affrontées à Williamsburg le 5 mai. 31. Johnston a été blessé au cours de la bataille de deux jours et Robert E. Lee a pris le commandement des forces confédérées, attaquant McClellan trois semaines plus tard et, lors de la campagne de sept jours, le chassant de la péninsule et sauvant Richmond.


Campagne Péninsulaire de 1862

Ce que l'on appelle aujourd'hui la campagne de la péninsule, c'était pendant la guerre de Sécession, une tentative infructueuse de l'armée de l'Union alors qu'elle avançait vers Richmond. La campagne péninsulaire a commencé en avril 1862, c'était après que le général George B. McClellan a décidé de déplacer ses soldats qui se composaient d'environ 110 000 hommes, et les troupes ont été déplacées dans une zone située entre les rivières James et York. La réponse du général McClellan a été suscitée par la pression exercée sur lui par le président Abraham Lincoln. L'année précédente, le président Lincoln, lors de la bataille de Bull Run, a exhorté ses généraux à agir rapidement et à préparer leurs soldats contre les forces confédérées originaires du Potomac, et ils pourraient être bien préparés pour une attaque contre Richmond, qui était alors la capitale de le confédéré (Dougherty, 30).

Le général McClellan a préparé un plan pour la campagne qui avait ses mérites : l'armée qu'il commandait avancerait dans la guerre car ils étaient protégés par les canonnières de l'Union qui les gardaient, ce qu'il pensait travaillerait à affaiblir la forte défense des troupes de Richmond (Gallagher , 77). Le plan de campagne avait ses faiblesses : il serait difficile d'entreprendre des manœuvres interarmées surtout avec le mouvement d'une énorme force de troupe à entreprendre la conduite d'opérations qui étaient interalliées devait être très difficile.

Même s'il y avait de sérieuses faiblesses dans le plan, le général McClellan a décidé de diriger ses troupes au mois d'avril 1862, ils sont allés à terre sous Yorktown et en un mois ils ont pu capturer la ville. Le général confédéré qui était en charge à Richmond était le général Joseph Johnston, il décida de déplacer une grande partie des forces confédérées vers le sud afin de s'assurer qu'il défendait Richmond (Gallagher, 56). Il envoya des troupes dans la péninsule afin d'arrêter l'avancée de l'armée du général McClellan, il s'assura que les forces qu'il envoyait étaient presque les mêmes que celles de McClellan. Le général McClellan a également pensé que le général Irvin McDowell viendrait à son secours et l'assisterait avec sa force de 40 000 soldats. Cela ne devait pas se produire car le président Jefferson Davis a conseillé au général Robert Lee d'envoyer le général Stonewall Jackson dans la vallée de Shenandoah.

Le général Johnston des confédérés a décidé d'attaquer McClellan à Fair Oaks à la fin du mois de mai et au début de juin en 1862, c'est un endroit qui se trouve à une petite distance à l'est de Richmond. Les combats qui s'ensuivirent furent immenses et conduisirent à la blessure du général Johnston et de certains de ses soldats et ils furent poussés en direction de Richmond. Cela a incité le président Davis à agir, il a ordonné aux troupes confédérées d'être sous les ordres du général Lee, et il a également élaboré un plan qui l'a conduit à attaquer McClellan.

Cela a conduit à une bataille qui s'est déroulée en sept jours du 26 juin au 2 juillet 1862), au cours de laquelle le général Lee a utilisé ses 85 000 soldats pour combattre les 100 000 hommes du général McClellan (Miller, 50). La bataille a été menée de manière agressive des deux côtés, mais grâce à un bon plan du général Lee, ils ont causé de lourdes pertes aux troupes du général McClellan et ont conduit les autorités de Washington à ordonner l'arrêt de la campagne en raison de l'affaiblissement de leurs troupes. L'armée se retira sur la base de l'Union, ce qui signifia la fin de la campagne et l'échec des troupes de McClellan.

Campagne sauvage de 1864

La bataille de la nature sauvage était une bataille qui s'est déroulée dans une région entre le comté d'Orange et Spotsylvania. La région est vaste et possède un immense fourré et de très grands arbres. En raison de son environnement touffu, c'est la raison pour laquelle la bataille a été appelée la bataille de la nature sauvage, la région se situe à environ 10 miles de Fredericksburg en Virginie. La bataille était très sauvage car elle a conduit à une mortalité élevée car un grand nombre de soldats ont été perdus dans cette guerre. La bataille opposa les forces de l'Union commandées par le général Ulysses S. Grant et l'armée confédérée dirigée par un soldat chevronné, le général Robert E. Lee. La bataille a eu lieu du 5 mai au 7 mai 1864.

Avec une augmentation du nombre de troupes de l'Union par rapport aux troupes confédérées, cela a conduit au sentiment que les troupes de l'Union pourraient désormais être en mesure de dominer les troupes confédérées. Le début de la bataille de The Wilderness était un plan qui a été développé par le général Grant, il a ensuite décidé d'attaquer les confédérés avec l'utilisation de l'armée de l'Union qu'il commandait. Le général Grant se battait contre le général Robert Lee qui était un général expérimenté de la Virginie du Nord. Ils commencent par envoyer, le 5 mai, plus de 100 000 soldats de l'Union pour lutter contre l'armée du général Lee qui en compte moins de 70 000. Cela a entraîné la perte de plus de 18 000 soldats du général Grant pendant qu'ils se battaient, mais Grant, même avec l'énorme perte, a ordonné à ses troupes via Meade de continuer à se battre et de se rendre au palais de justice de Spotsylvania. Mais cela n'a pas apporté de meilleurs résultats car cela a conduit 14 000 autres à perdre la vie au combat le 18 mai. Cela n'a pas découragé le général Grant mais il a persévéré. Il a continué à combattre l'armée du général Lee mais cela a également entraîné la perte de 13 000 autres. hommes décédés au combat entre le 3 et le 12 juin (Cannan, 25).

Les énormes pertes subies par les troupes ont été une cause d'énorme choc à Washington, mais le général Grant a estimé que la stratégie qu'il avait définie pour la campagne fonctionnait malgré les énormes pertes. Le général Grant pouvait se permettre des renforts de l'immense armée de l'Union, mais le général Lee ne pouvait plus se permettre de renfort. Although the union army suffered huge casualties, they still continued in their campaign to capture Richmond and the campaign continued to Spotsylvania.

Similarities between Peninsular Campaign of 1862 and Wilderness Campaign of 1864

In both campaigns it was a conflict between the Confederate and the Union Armies, another similarity in the campaigns is that in both campaigns the Union attempted to capture Richmond. Also General Lee was involved in both campaigns also the Union always had huge number of troops and they in both instances suffered huge casualties compared to the Confederates as they lost most soldiers.


Like many people at the time, McClellan opposed the outright abolition of slavery, though he was committed to the preservation of the Union.

At the outbreak of the Civil War in 1861, he accepted command of the volunteer army of the state of Ohio. His skill at training the Ohio Volunteers won him favor in Washington, and he was soon promoted to the rank of major general in the regular army.

In the spring and summer of 1861, McClellan won a series of small battles in western Virginia and gained the nickname “The Young Napoleon.”

But after the sobering Union defeat at the First Battle of Bull Run under the command of Brigadier General Irvin McDowell, McClellan was called to Washington and given command of forces that he organized into the famed Army of the Potomac.

McClellan once again demonstrated his skill at marshalling his troops into a solid fighting unit, and his early command was marked by a period of high morale. By November 1861, McClellan had assembled an army of 168,000 troops and fortified the capital of Washington, D.C.

That same month, McClellan succeeded Winfield Scott as general-in-chief of the Union Army. Despite having assembled a massive fighting force, McClellan was wary of the Confederate Army—which he believed, through faulty intelligence, to be much stronger than it actually was𠅊nd was reluctant to mount a mass offensive.

His inaction annoyed President Abraham Lincoln and newly appointed Secretary of War Edwin Stanton, and in January 1862 they issued a general order instructing the Army of the Potomac to move south into Confederate territory. Lincoln removed McClellan as general-in-chief in March of 1862, stating that McClellan needed to focus his full attention on an attack on the South.


Peninsula Campaign and Seven Days' Battles: The Significance and Overlap

Bibliothèque du Congrès

The Peninsula Campaign and the Seven Days’ Battles of 1862 are characterized as two separate engagements during the Civil War. These two events, however, were fought as one sweeping campaign that lasted from early April to July 1st of 1862. Initiated by Union Major General George B. McClellan, the purpose of the Peninsula Campaign was to advance on and capture the Confederate capital of Richmond, Virginia, via the Virginia Peninsula situated between the James and York rivers.

In preparation for the offensive, McClellan had the Army of the Potomac transported by boat to Fort Monroe, Virginia in April of 1862. From the end of April and into May, McClellan moved his forces north into Yorktown, Virginia, where a small force of 13,000 soldiers were protecting Yorktown. McClellan laid siege to Yorktown and did not move forward defying President Abraham Lincoln’s orders to continue onto Richmond. Confederate General Joseph E. Johnston waited to see what McClellan’s next moves would be. On May 4th, after careful consideration, Johnston ordered the 13,000 troops back toward Richmond. The next day, Union and Confederate forces clashed near Williamsburg, as the rebel forces withdrew closer to their capital.

The Virginia State Capitol had to accommodate the new Confederate Congress as well as the state legislature. The two legislative bodies met in this building until 1865, when it was captured by Union soldiers like these, who paused on the portico for a picture.

On May 31st, Johnston led Confederate forces in an attack on McClellan’s forces south of the Chickahominy River, six miles east of Richmond. General Johnston was severely injured during the two-day battle s of Seven Pines and Fair Oaks. Confederate President Jefferson Davis quickly replaced Johnston with Robert E. Lee: a West Point graduate and veteran of the “Old Army.” Lee’s appointment changed the course of the campaign and the course of the war.

Lee was ready to strike at the Union hard and push them back down the peninsula. Throughout June, Lee began devising plans of counterattacks. In the meantime, Lee had his men dug defenses around Richmond and called in reinforcements from other parts of the Confederacy. Lee planned to launch his operation on June 25th, however, McClellan attacked first at Oak Grove, located west of Richmond, starting the Seven Days’ Battles.

June 26th began with Lee’s plan to split his army into four separate divisions in an attempt to overwhelm McClellan on multiple fronts, and to cutoff and destroy pieces of McClellan’s army. Lee anxiously waited for General Thomas J. “Stonewall” Jackson’s divisions who were behind schedule. Lee decided to continue without Jackson, fearing that they had lost the element of surprise. Major General A.P. Hill and his men assaulted the Union and pushed them east through Mechanicsville. As the Union retreated further and further, more Confederates moved with them not giving them room to breathe. The Confederates suffered more than 1,500 casualties, while the Union losses numbered some 450 casualties.

The following days saw an unrelenting series of attacks that cost Lee dedicated soldiers and resulted in tactical defeats. However, the battles gave Lee strategic victories as McClellan continuously retreated after every battle despite having superior forces. On June 27th, the Confederates led costly and uncoordinated charges throughout the day at Gaines’ Mill, causing McClellan to begin falling back on his supply line. On June 28th, the Confederates led a failed reconnaissance mission on Golding’s Farm. On June 29th, there was a failed attempt at striking the Union’s rear at Savage’s Station. On June 30th, the Battle of Glendale was a minor Confederate victory in which a Union division and commander was captured. However, the Confederate’s advances were stopped after the Union engaged in counterattacks. With McClellan on the run, constantly falling back toward the James River and his supply base at Harrison’s Landing, on July 1st Lee was focused on destroying McClellan’s army and securing Richmond. The Battle of Malvern Hill was a tactical defeat for the Confederates. Lee ordered an all-out frontal assault on the Union position. The Confederates suffered over 5,000 casualties just on Malvern Hill alone. While again victorious, McClellan nonetheless withdrew, ending the campaign. During the Seven Days’ Battles, the Confederacy sustained 20,614 casualties, while the Union casualties numbered15,849. Combined with the casualty figures from the Confederacy suffered 50,214 casualties during the two campaigns, while the Federals suffered 39,749 casualties.

The Peninsula Campaign and Seven Days’ Battles signified a turning point for the war. Where once the Confederacy had been on a moral decline in the Eastern Theater, Robert E. Lee’s appointment and overall strategic victory during the campaign secured Richmond for the short term and gave the Confederates the strategic initiative in the east. Lee earned a new reputation for audacity, and he would use this to his advantage in future engagements. The Union’s morale dampened significantly after the battles. The Union had Richmond within its grasp, and they lost it due to McClellan’s hesitation. The end of the four-month-long campaign also overshadowed Union victories in the western theater, and Lincoln began to recognize this oversight. Over the next few months, Lee carried the war away from Richmond’s back door, and to nearly the outskirts of Washington, DC.


The Peninsula Campaign

This painting shows how close the two ironclads were during their famous duel. Mariners' Museum

By early April 1862, the Army of the Potomac — over 120,000 strong — had been transported to the tip of the Virginia peninsula between the York and James Rivers and was in position to move on the Confederate capital of Richmond. The training was over this would prove the ultimate test.

George B. McClellan Library of Congress

George Brinton McClellan, often fondly called "Little Mac" or the "Young Napoleon," seemed to have the magic touch when he arrived in Washington in August 1861 following the Union debacle at Bull Run. The 34-year old major general, fresh from his victorious campaign in western Virginia, radiated success and quickly transformed the demoralized Army of the Potomac into the most powerful army ever witnessed in America. McClellan provided his troops with the best training, armaments and organization then known to military science and had replaced the aged Winfield Scott as General-in-Chief of the Union army. Yet by late 1861, "Little Mac" had not given any indication of how or when he might strike against the Confederate army nearby at Manassas. President Abraham Lincoln, who purportedly quipped, "If General McClellan and does not intend to use his army, may I borrow it?", pressed the general into presenting some plan of action against the Confederate capital in Richmond. McClellan's response would set in motion one of the war's most pivotal events — the Peninsula Campaign. McClellan believed that Richmond held the fate of the Confederacy, yet he eschewed the notion of marching overland toward the Confederate capital. This direct approach, McClellan rationalized, would enable the Confederates to use their interior lines to develop a defensive concentration, which would result in extensive Union casualties. Instead, the Union general initially purposed an indirect strategic movement whereby he would interdict his army between the Confederate forces arrayed throughout Virginia and Richmond by way of Urbanna, located on the Rappahannock River. Before McClellan could put his plan into motion, General Joseph E. Johnston pulled his Confederate army from Manassas to Fredericksburg on March 7, 1862. Johnston's withdrawal invalidated the strategic strengths of McClellan's Urbanna plan. Nevertheless, the Union general immediately offered a second amphibious operation to strike at Richmond by way of the Virginia Peninsula.

Northern and Southern leaders alike had recognized from the war's onset the Peninsula's strategic position. The Virginia Peninsula, bordered by Hampton Roads and the Chesapeake Bay as well as the James and York Rivers, was one of two major approaches to the Confederate capital at Richmond. Major General Benjamin Franklin Butler was the first Federal commander to try to exploit this avenue of advance against Richmond. Even though Butler's troops blundered their way to defeat during the June 10, 1861 Battle of Big Bethel, Union actions had secured Fort Monroe and Camp Butler on Newport News Point. Fort Monroe, the largest moat-encircled masonry fortification in North America, was the only fort in the Upper South not to fall into Confederate hands and commanded the entrance to Hampton Roads. Even though the Confederates maintained control of Norfolk and Gosport Navy Yard, Fort Monroe became a major base almost overnight for Federal fleet and army operations.

Joe Johnston's retreat ruined the Urbanna Plan's prospects. McClellan thought that by "using Fort Monroe as a base," the Army of the Potomac could march against Richmond "with complete security, altho' with less celebrity and brilliancy of results, up the Peninsula." McClellan's plan was a sound strategic concept as it employed a shrewd exploitation of Union naval superiority gunboats could protect his flanks and river steamers could carry his troops toward the Confederate capital.

As McClellan shared the merits of his plan with Lincoln and strove to allay the President's fears for the defense of Washington, his campaign started to unhinge The emergence of the powerful ironclad ram C.S.S. Virginia on March 8, 1862, sent shockwaves through the Union command. The Virginia was converted from the U.S.S. Merrimack, scuttled when the Federal forces evacuated Norfolk in 1861. The ironclad's construction was a remarkable test of Confederate ingenuity and resources. In one day, the Virginia destroyed two Union warships, the U.S.S. Congress and U.S.S. Cumberland, threatening Federal control of Hampton Roads. Lincoln viewed the March 8 events as the greatest Union calamity since Bull Run, and Secretary of War Edwin Stanton feared that the Virginia would attack the Federal capital yet, as the burning Congress brightened the harbor with an eerie glow, the novel Union 'ironclad U.S.S. Monitor entered the stage. The next day, the Southern ironclad fought the Monitor to a standstill, yet the Virginia was unable to destroy the Union fleet as anticipated. While both North and South claimed victory, the presence of the Virginia blocking the James River would continue to delay and alter McClellan's campaign.

This painting shows how close the two ironclads were during their famous duel. Mariners' Museum

Nevertheless, McClellan, confident that the Monitor could hold off any advance against his transports by the Confederate ironclad and facing Lincoln's deadline to move against the enemy, proceeded with his campaign. He began shipping his 121,500-strong army with all of its supplies and armaments to Fort Monroe on March 17, 1862, intending to move against Richmond by way of the York River. The Army of the Potomac was the largest army to conduct an amphibious operation in North America. The grand army was bigger than any city in Virginia.

Confederate prospects looked bleak as McClellan moved his massive army to the Peninsula. Brigadier General Ambrose Burnside's troops were finalizing their conquest of eastern North Carolina and Union forces appeared invincible along the Mississippi River. Many Southerners feared that if Richmond were to fall, the Confederacy might collapse. Confederate hopes were pinned on the ability of the C.S.S. Virginia to hold Hampton Roads, and Major General John Bankhead Magruder's small "Army of the Peninsula" to delay the Union juggernaut's advance toward Richmond.

On April 4, 1862, McClellan's army began its march up the Peninsula, occupying abandoned Confederate works at Big Bethel and Young's Mill. The next day, the Army of the Potomac assumed its march only to find its path to Richmond slowed by heavy rains, which turned the already poor roads into a muddy morass. The army then was blocked by Magruder's 13,000-strong command entrenched along a 12-mile front. Brigadier General John G. Barnard, the Army of the Potomac's chief engineer, called the comprehensive series of redoubts and rifle pits arrayed behind the flooded Warwick River "one of the most extensive known to modern times." The Union army halted in its tracks as "Prince John" Magruder, despite being heavily outnumbered, created an illusion of a powerful army. He "played his ten thousand before McClellan like fireflies," wrote diarist Mary Chesnut, "and utterly deluded him."

The events of April 5 changed McClellan's campaign. Not only were his plans for a rapid movement past Yorktown upset by the unexpected Confederate defenses along the Warwick River, but also by Lincoln's decision not to release Irwin McDowell's I Corps to his use in a flanking movement against the Southern fortifications at Gloucester Point. Lincoln feared for Washington's safety and held McDowell near the Federal capital. The U. S. Navy, too, refused to support McClellan's advance. Flag Officer Louis Goldsborough thought that the C.S. S. Virginia might attack the Union fleet while it attempted to silence the Confederate guns at Yorktown and Gloucester Point. Since McClellan's reconnaissance, provided by detective Alan Pinkerton and Professor Thaddeus Lowe's balloons, confirmed his belief that he was outnumbered by the Confederates, he besieged their defenses.

As McClellan's men built gun emplacements for the 103 siege guns he brought to the Peninsula, General Joseph E. Johnston began moving his entire Confederate army to the lower Peninsula. Johnston thought the Confederate position was weak, noting that, "no one but McClellan could have hesitated to attack." McClellan's men did make one attempt to break the midpoint of the Confederate line. Brigadier General William F. "Baldy" Smith sent soldiers of the Vermont Brigade across the Warwick River to disrupt Confederate control of Dam No. 1. The poorly coordinated and supported assaults on April 16, 1862, failed to break through this Confederate weak point.

The siege continued another two weeks even though Johnston counseled retreat. Johnston advised that "the fight for Yorktown must be one of artillery, in which we cannot win. The result is certain the time only doubtful." Finally, just as McClellan made his last preparations to unleash his heavy bombardment on the Confederate lines, Johnston abandoned the fortifications during the evening of May 3.

Joseph E. Johnston Wikimedia Commons

McClellan was surprised by the Confederate withdrawal. The Union commander immediately attempted to cut off Johnston's retreat, ordering Brigadier General Edwin V "Bull" Sumner to attack the Confederate rearguard. The result was the bloody, indecisive May 5 Battle of Williamsburg. The battle was fought along the Williamsburg Line, a series of 14 redoubts built between Queens and College creeks. Fighting raged in front of Fort Magruder (Redoubt #6) all day. The Confederates repelled the first Union assaults and then pressed the Federals back down the Hampton Road. By mid-afternoon the Union lines were in disarray when Brigadier General Philip Kearny personally led his command into the fray shouting, "I am a one-armed Jersey Sonof- a-Gun, follow me!" While Kearny's charge stabilized the battle lines at Fort Magruder, it was Brigadier General Winfield Scott Hancock's flanking move into several unmanned redoubts on the Confederate left that forced the Confederates to abandon the Williamsburg Line. The Battle of Williamsburg, called by McClellan "an accident caused by too rapid a pursuit," was an opportunity to destroy Johnston's army before it could reach the Confederate capital however, success slipped away from the Army of the Potomac. The Union victory at Williamsburg was marred by the Federal command's inability to aggressively grasp the tactical opportunities made available by the Confederate retreat.

McClellan did not arrive on the Williamsburg battlefield until dark, when the engagement was ending. He had been in Yorktown supervising the embarkation of Brigadier General William B. Franklin's move up the York River, which threatened to block Johnston's withdrawal to Richmond. Although able to secure a beachhead at Eltham's Landing on May 6, Franklin's timid move inland on the next day was halted by elements of G. W. Smith's command led by William C. H. Whiting and John Bell Hood.

Lincoln, disenchanted with what he deemed McClellan's general lack of initiative, arrived at Fort Monroe May 6. Since the Confederate army was now in retreat toward Richmond, Lincoln sought to open the James River to the Union's use. The only obstacle was the C.S.S. Virginie.

The Confederate retreat from the lower Peninsula exposed the port city of Norfolk to Union capture. Lincoln directed Flag Officer Louis N. Goldsborough and Major General John E. Wool to end the Virginia's control of Hampton Roads by occupying its base. Major General Benjamin Huger, threatened by the Union advance, was forced to abandon the port city on May 9. Without its base, the ironclad's deep draught made the vessel unable to steam up the James to Richmond. Consequently, the Virginia was destroyed by its crew off Craney Island on May 11, 1862. "Still unconquered, we hauled down our drooping colors . and with mingled pride and grief gave her to the flames," Chief Engineer Ashton Ramsay reflected. The door to the Confederate capital via the James River now lay open. A Union fleet, including the ironclads Galena and Monitor slowly moved up the river to within seven miles of Richmond. On May 15, 1862, hastily constructed Confederate batteries perched atop Drewry's Bluff repelled the Union naval advance. Obstructions limited the mobility of Federal vessels as plunging shot from Confederate cannons severely damaged the Galena.

Despite the repulse given to the Federal fleet's thrust up the James River, McClellan's army neared the outskirts of the Confederate capital by the end of May. McClellan had established a major supply base near West Point and appeared ready to invest Richmond with his siege artillery. However, his delays on the lower Peninsula once again altered his plans. Thomas J. "Stonewall" Jackson's operations in the Shenandoah Valley threatened Washington, prompting Lincoln to continue to withhold McDowell's Corps at Fredericksburg. McClellan, extending his right flank to meet the expected reinforcements, found his army divided by the swampy Chickahominy River.

Taking advantage of heavy rains, which made the Chickahominy nearly impassable, Johnston attacked McClellan's army south of the river at Seven Pines/Fair Oaks. The poorly coordinated assaults on May 31 failed to destroy the exposed Union corps. Johnston was seriously wounded riding across the battlefield. The next day, June 1, 1862, Robert E. Lee assumed command of the Confederate forces around Richmond.

The Southern assaults at Seven Pines confirmed McClellan's opinion that his army was outnumbered. Rather than striking directly at the city, his primary goal was to reach Old Tavern on the Nine Mile Road and entrench. He was confident a classic siege would result in Richmond's capture. Lee, formerly Jefferson Davis's military advisor, recognized McClellan's siege mentality and transformed the sluggish, yet seemingly victorious Union advance into a vicious Confederate counteroffensive, known as the Seven Days' Battles. Lee's offensive, although costly in men, achieved its objective — Richmond was saved.


To Hell or Richmond: The 1862 Peninsula Campaign

In the spring of 1862, George McClellan and his massive army were slowly making their way up the Virginia Peninsula. Their goal: capture the Confederate capital and end the rebellion. &ldquoTo Hell or Richmond&rdquo one Federal artillery unit vowed, sewing the words onto their flag.

The outnumbered and outgunned Confederates under generals &ldquoPrince John&rdquo Magruder and Joseph E. Johnston kept pulling back, drawing McClellan away from his base at Fort Monroe and further up the peninsula&mdashexactly the direction McClellan wanted to go. But if they could draw him just far enough, and out of position, maybe they could attack and defeat him.

As McClellan approached the very gates of Richmond, a great battle was brewing. Could the Confederates save their capital and, with it, their young nation? Could the Federals win the war with a single fatal blow?

Dans To Hell or Richmond: The 1862 Peninsula Campaign, Doug Crenshaw and Drew Gruber follow the armies on their trek up the peninsula. The stakes grew enormous, surprises awaited, and the soldiers themselves had only two possible destinations in mind.

Doug Crenshaw is an Emerging Civil War Series author who has written a number of books on the Civil War in Richmond, including Richmond Shall Not be Given Up: The Seven Days Battles, a prelude to To Hell or Richmond: The 1862 Peninsula Campaign. A volunteer for the Richmond National Battlefield Park, Doug is a member of the Richmond Civil War Roundtable and a board member of the Richmond Battlefields Association. Drew Gruber is the executive director of Civil War Trails and the Interim Director of the Williamsburg Battlefield Association. He lives in Williamsburg with his wife and two cats.


  1. The Influence of Napoleon on the Civil War.
  2. Smoothbore vs Rifled Muskets
  3. The Minie Ball and the impact it and rifled muskets had on tactics —
  4. How a typical infantryman fired
  5. The role of cavalry
  6. Artillery – various types (solid shot, case shot, canister, grapeshot)
  7. Entrenchments became increasingly important.
  • Change in Command
      1. Recall that the Confederate army commanded by P. G. T. Beauregard and Joseph Johnston soundly defeated the Union army under Irvin McDowell, which retreated to Washington in disarray.
      2. Beauregard was sent west to aid Albert Sidney Johnston, leaving Joseph Johnston in sole command of the Confederate army at Manassas.
      3. After the debacle at Bull Run, Irvin McDowell was demoted to a division commander.
      4. Lincoln replaced McDowell with George B. McClellan (mini bio: West Point, Mex War, observer in Crimean War, business experience, early success in WV)
      5. McClellan reorganized the army and whipped it into shape. He also renamed it the Army of the Potomac. By November the army had grown to 168,000.
      6. McClellan was extremely popular with his troops, who called him “Little Mac.”
      7. In November, Winfield Scott announced his retirement. Lincoln named McClellan as his successor, which meant McClellan was General in Chief of the entire U. S. Army as well as commander of the Army of the Potomac.
      8. When Lincoln warned McClellan that having these two jobs would be extremely difficult, McClellan replied “I can do it all.”
      • Lincoln and McClellan
          1. McClellan was a Democrat who believed in slavery and just wanted to restore the Union to the status quo ante bellum.
          2. He had no respect for Lincoln, calling him an idiot and “The Original Gorilla.”
          3. One night, Lincoln and Seward went to see McClellan. The butler told them McClellan was out. When McClellan came home, he went straight to his bedroom. When Lincoln asked to see him, the butler said “He has gone to bed.”
          4. Lincoln put up with all this because he thought McClellan would bring a Union victory.
          • Fall – Winter 1861
            1. Despite Lincoln’s urging, McClellan refused to march the army toward Johnston. The summer and fall passed, and then winter set in, when campaigning was nearly impossible.
            2. In October, McClellan sent a small force toward Leesburg. This force was defeated by a Confederate force at the Battle of Ball’s Bluff.
            3. As a result of Ball’s Bluff, Congress formed a Joint Committee to Investigate the War. They investigated officers, particularly Democratic ones.

            Peninsula Campaign

            "Southern Cross" Don Troiani, www.historicalartprints.com

            By June of 1862, following its slow advance up the Peninsula, McClellan's army was so close to Richmond Union soldiers could hear the church bells ring in the city. The end of the war seemed near at hand. But in a bold stroke, Robert E. Lee took the initiative, attacking the Union army in what would be known as the Seven Days' Battles.

            During the battle of Glendale, members of Camdus Wilcox's Alabamians took Randol's Federal battery. Don Troiani's painting, Southern Cross, captures the intensity of the fighting that was typical that day.

            "Southern Cross" Don Troiani, www.historicalartprints.com

            The wounding of Confederate commander Joseph E. Johnston at Seven Pines signaled the start of a new era in Virginia — the Robert E. Lee years. Vigor replaced turpitude, aggression supplanted terminal caution. Within the first 100 hours of his regime, Lee unveiled his plan to break the Union grip on Richmond. Writing to President Jefferson Davis on June 5, Lee expressed his concerns about a passive defense. Instead, he explained, "I am preparing a line that I can hold with part of our forces in front, while with the rest I will endeavor to make a diversion to bring McClellan out. He sticks under his batteries & is working day & night." For the next three weeks, Lee concentrated his energy on executing that plan.

            A mile or two to the east, George B. McClellan wielded the largest army in American history With nearly 125,000 men, he outnumbered Lee almost two to one. But the Army of the Potomac struggled with an immense supply line stretching from White House Landing on the Pamunkey River to the front lines nearly a dozen miles to the west, and McClellan had so positioned his five corps that the swampy Chickahominy River bisected his front. On the other hand, McClellan had momentum he and his army had dictated the pace of events in May.

            Lieutenant General T. J. “Stonewall” Jackson Library of Congress

            Thomas J. "Stonewall" Jackson proved to be the key piece in Lee's plan. After mopping up three separate Union armies in the Shenandoah Valley, the singular Stonewall pointed his 20,000-man army toward Richmond. Lee hoped that Jackson's force would be the maneuver element, sweeping in upon the Federal army's exposed upper flank northeast of Richmond. To prepare for that event Lee dispatched his chief of cavalry, Brigadier General J. E. B. Stuart, on an expedition around McClellan's right. Departing on June 12 with 1500 horsemen, Stuart rode a complete circle around the Union army, examining the approaches to McClellan's flank that would be so important when Jackson arrived two weeks later. His raid did much to prop up the morale of the South.

            The real fighting began two weeks later. Historians continue to argue about the correct definition of the Seven Days' battles. The traditional interpretation has the week of battles beginning on June 25 and ending on July 1. Popular Confederate historian Clifford Dowdey argued 40 years ago that the campaign as an entity more properly began on June 26 and ended on July 2. Either way, fighting certainly began on June 25. McClellan launched a local attack that day along the Williamsburg Road just east of Richmond, his stated purpose being "to drive in the enemy's pickets from the woods." This exploded into a larger affair known variously as the Battle of King's School House, Oak Grove, or French's Farm. It ended indecisively.

            The next day Lee countered with his elaborate scheme to drive off the Union army. His initial goal was to force McClellan to fight for possession of his supply line, which would entail abandonment of the lines immediately in front of Richmond. Ideally, this would lead to an open field contest away from Richmond — a circumstance infinitely more preferable to Lee than siege warfare. With Stonewall Jackson sweeping in from the northwest, Lee gathered most of his infantry on the south bank of the Chickahominy River. Jackson would clear the north bank of the river, permitting Lee to join him there and assemble a force of 60,000 troops to cut the railroad line. There were two flaws in this plan. Only 25,000 Confederates would remain in the entrenchments before Richmond (facing the bulk of the Army of the Potomac), and the success of the overall plan hinged on too much movement. It was no simple task to bring numerous columns together at a single point across miles of wooded landscape.

            Confederate Lt. Gen. A.P. Hill Library of Congress

            Lee learned this the hard way. Despite vigorous marching on the 26th, Jackson progressed slowly. Eventually division commander A. P. Hill, now recognized as one of Lee's more impetuous subordinates, crossed to the north bank of the Chickahominy River without orders, triggering the start of the Confederate plan. The Federal Fifth Corps, ably led by Brigadier General Fitz John Porter, willingly abandoned Mechanicsville in favor of a superb position behind Beaver Dam Creek. Defending two miles of front from behind entrenchments, Porter welcomed Lee's twilight attack on June 26. Although Lee recognized the folly of attempting to storm across the creek, he felt obliged (as he said after the war) to do something to divert McClellan's attention from the weakness of the stripped-down Confederate defenses, east of Richmond.

            He need not have worried about McClellan. That officer determined on the night of June 26, while Porter's Fifth Corps thrashed the Confederates at Beaver Dam Creek, to abandon the supply line at White House Landing in favor of a new base on the James River. Although he inflicted 1500 casualties on the Confederate army that night, in contrast to only 300 for Porter, McClellan correctly reasoned that the arrival of Jackson above Beaver Dam Creek would signal the end of that position. Forced to either concentrate his army for a climactic fight for control of the railroad, or abandon the lines in front of Richmond altogether, McClellan took the conservative route and retreated. From that point onward the campaign consisted of the Federal army trying to save itself and its supply system from an energized Confederate army in close pursuit. June 26 decided the outcome of the campaign the next six days would determine the extent of the Union defeat.

            Ruins of White House Landing, VA, after the Federal abandonment Library of Congress

            McClellan left the trusty Fifth Corps behind when he abandoned his railroad. Porter established a powerful position behind Boatswain's Creek, just east of Gaines Mill, on June 27. There he was to hold Lee at arm's length, buying time for the withdrawal to get started south of the Chickahominy. Lee united with Jackson's army and together they assaulted Porter's line on the afternoon of the 27th. The ensuing Battle of Gaines Mill surely was one of the fiercest of the war. Repeated assaults failed to dislodge Porter. Only when Lee combined all his troops in an enormous attack was he able to fracture the Union line just before sunset, too late to achieve a total victory. John Bell Hood and his Texas Brigade won on that field the first of their many accolades. Students of the war who are unalterably critical of frontal assaults would do well to study Gaines Mill. Unable to find a flank to get around, Lee's men instead broke three consecutive Union lines by direct attack. They incurred 9000 casualties in the process (inflicting 6000 on Porter), but they also won the first full-fledged Confederate victory in Virginia since First Manassas. Gaines Mill was Lee's largest single attack of the war, and it was his first victory.

            June 28 proved to be a pivotal day. McClellan's retreat gained a head start southward because Lee could not deduce the Union army's exact intentions, and was stalled on the wrong side of the river. Once he learned of McClellan's retreat, Lee launched his pursuit. On June 29 the Federal rearguard under Edwin V "Bull" Sumner successfully repulsed a tepid attack delivered by Confederate General John B. Magruder at the Battle of Savage's Station. While Magruder and Sumner dueled, the head of McClellan's column approached the James River.

            A.P. Hill's attack at Glendale, June 30, 1862.

            Many histories of the Seven Days identify June 30 as one of the great Confederate opportunities of the war. Confederate memoirist E. Porter Alexander wrote in an oft-quoted sentence: "Never, before or after, did the fates put such a prize within our reach." Alexander referred to the bottleneck at the Riddell's Shop intersection, more commonly called Glendale or Frayser's Farm. The better part of seven Federal divisions occupied a semi-circle around the junction of four roads. Four converging Confederate columns approached the intersection that day. Viewed on a map, it seems those Southern infantrymen had a chance to insert themselves between McClellan's army and its secure base on the James River. Three of the four Confederate columns stalled — Stonewall Jackson most unexpectedly — and the resulting battle pitted only the men of James Longstreet and A.P. Hill against several Federal divisions. In the Long Bridge Road and south of it, men grappled and ducked among long lines of Federal artillery. Waning daylight ended this fight after 7500 men had fallen killed or wounded.

            Glendale ensured a successful escape for the Army of the Potomac. McClellan's divisions moved two miles farther south and established a position atop Malvern Hill, a mini-Gibraltar studded with cannon that dominated open approaches and excellent vistas. Lee saw the power of the position and did not intend to attack directly. He tried to establish an artillery crossfire to suppress the Union cannon. That ended in disaster for the Southern cannoneers, as the superior metal brought to bear by Union gunners soon silenced them. False intelligence and wishful thinking helped lure Lee into an attack anyway. Wave after wave of gray-clad infantry swept up the gentle slope of Malvern Hill to be greeted by tornadic blasts of canister and musketry. No Confederates reached the artillery, and an enormous swath of dead and dying littered the slopes. More than 8000 men fell killed and wounded at Malvern Hill, elevating the cost of the Seven Days battles to approximately 35,000 men.

            On July 2, McClellan reached his new base at Harrison's Landing on the James. Lee called off the pursuit, recognizing his inability to injure the Union army any more. The moral effect spread to the distant corners of both countries. A cheering victory that saved the capital city energized the South and gave it another hero in R. E. Lee. The Union defeat injured McClellan's standing with Lincoln, stalled the first campaign to take Richmond, and ultimately led to the evacuation of the Union army from the Richmond area. No campaign of the war before 1865 had so many consequences of such far-reaching importance.

            This article originally appeared in the Spring 1999 issue Hallowed Ground, the quarterly membership magazine for the Civil War Trust.


            PENINSULAR CAMPAIGN

            PENINSULAR CAMPAIGN (1862), an advance against Richmond, began on 4 April 1862, when Maj. Gen. George B. McClellan departed from Fortress Monroe with his Union army of approximately 100,000 to attack the Confederate capital by way of the peninsula formed by the York and James Rivers. McClellan had counted on a larger force and aid from the navy on the James River. The administration withheld 45,000 troops to protect Washington, D.C., and the navy was unable to help because of the menace of the Merrimack and Confederate shore batteries.

            The campaign unfolded in three phases. The early Union advance was marked by Confederate resistance behind entrenchments across the peninsula from Yorktown. On 5 April McClellan besieged Yorktown, which was evacuated on 3 May. He then pushed slowly forward, fighting at Williamsburg on 5 May, reaching and straddling the Chickahominy River on 20 May and facing a strengthened Confederate force under Gen. Joseph E. Johnston.

            Help expected from Union Gen. Irvin McDowell's 40,000 men was lost to McClellan in May when Confederate Gen. T. J. ("Stonewall") Jackson's Shenandoah Valley campaign scattered or immobilized the Union armies before Washington. The first phase of the campaign ended with the indecisive two-day Battle of Fair Oaks (or Battle of Seven Pines), 31 May and 1 June. Johnston was wounded on 1 June and Robert E. Lee succeeded to his command.

            After Fair Oaks came the second phase, three weeks without fighting, marked by Confederate Gen. J. E. B. Stuart's spectacular cavalry raid around the Union army, from 11 to 13 June.

            McClellan, reinforced, intended to retake the offensive, but Lee forestalled him and opened the third phase of the campaign by attacking the Union right at Mechanicsville on 26 June. This began the Seven Days' Battles, during which McClellan changed his base to the James River, fending off waves of Confederate attacks as the Union Army retreated to its base at Harrison's Landing. With the appointment on 11 July of Gen. Henry W. Halleck to command all land forces of the United States, the Army of the Potomac began its withdrawal from the peninsula.

            Union casualties in the campaign were approximately 15,000, with 1,700 killed Confederate losses were about 20,000, with 3,400 killed. The Union forces greatly outnumbered the Confederate at the start of the campaign toward its close the opposing forces were nearly equal.


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